REX NELSON: Linchamento no Arkansas

Não é um assunto agradável. Foi varrido para debaixo do tapete durante décadas no Arkansas. Foi o tema tabu que não foi discutido em companhia educada. Por essas razões, Balas e Fogo: Lynching and Authority in Arkansas, 1840-1950 é um dos livros mais importantes já publicados pela University of Arkansas Press.

O livro recentemente lançado foi editado por Guy Lancaster, que também edita a Enciclopédia online da História do Arkansas & Cultura, uma divisão do Centro de Estudos Mordomos do Sistema Central de Biblioteca do Arkansas. Lancaster é o autor de Racial Cleansing in Arkansas, 1883-1924: Política, Terra, Trabalho e Criminalidade. Esse livro de 2014 ganhou o Prêmio John G. Ragsdale e o Prêmio John William Graves de Livro da Associação Histórica do Arkansas. Também ganhou o Booker Worthen Literary Prize.

Lancaster, que recebeu seu bacharelado, mestrado e doutorado da Universidade Estadual do Arkansas em Jonesboro, tornou-se um especialista na sórdida história dos crimes baseados na raça neste estado. Bullets and Fire contém 10 capítulos – um de Lancaster e os outros de um grupo de historiadores.

Lancaster explica a sua perícia desta forma: “Quando eu era jovem e suportava o flagelo dos aparelhos, fui a um ortodontista cujo consultório inteiro era decorado com parafernália de palhaço. Uma vez, sob a influência de um gás esplêndido, perguntei-lhe: “Por que você gosta tanto de palhaços? Ele se inclinou para perto e disse conspiratorialmente: ‘Na verdade, não gosto. Veja, uma vez tive um paciente que me trouxe uma foto de palhaço como presente e, sendo um cara legal, eu a coloquei na parede. Logo depois, outro paciente viu isso e, pensando que eu gostava de palhaços, me trouxe uma pequena estatueta, que também coloquei em exposição. Depois disto, ela explodiu. As pessoas pensavam que eu gostava de palhaços e trouxeram-me cada vez mais”. Menciono isso porque, desde que publiquei alguns artigos e um livro relacionado à violência racial, eu também me tornei o destinatário de muitos presentes de artigos de jornal, scans de volumes antigos e mais sobre o assunto”

Lancaster diz que isso lhe permitiu “lançar luz sobre os recessos mais escuros da história do Arkansas”.”

Na sua introdução a Bullets and Fire, Lancaster cita o veterano jornalista do Arkansas Ernie Dumas: “Alguns anos atrás, meu amigo Bob Lancaster e eu começamos a trabalhar em um livro que seria uma coleção de artigos dos 172 anos da antiga Gazeta do Arkansas que pegaria o sabor da Senhora Cinzenta e a história colorida do estado. O projeto terminou, pela minha parte, em tristeza pelo que o livro teria de incluir: os ricos relatos do grande jornal sobre linchamentos, vigilantes e possuidores que as pessoas pensavam mantê-los a salvo da minoria incivilizada. As histórias às vezes vinham quase diariamente e eram escritas com verve e atenção a detalhes doentios”

Por exemplo, uma história de primeira página descrevia de forma precisa como botões de punho eram feitos a partir do cepo de cedro no qual Ed Coy de Texarkana foi queimado.

“Talvez mais perturbador do que as grandes e ousadas manchetes que proclamam a morte e o desmembramento são aquelas ocasiões em que um linchamento é mencionado de passagem entre outras notícias locais”, escreve Lancaster em sua introdução ao livro. “O linchamento de Jim Sanders no condado de Pulaski em 1882, por exemplo, foi relatado pela primeira vez na página quatro da Gazeta, no fundo da coluna Parágrafos Locais. O linchamento pode ser tanto a atrocidade dramática alegremente explicada sob as manchetes de espionagem como a ocorrência diária que não precisava de mais elaboração”

Um relatório da Iniciativa de Justiça Equal de Montgomery, Ala., em 2014 documentou os linchamentos de 3.959 negros no Sul, entre 1877 e 1950. Houve 503 vítimas no Arkansas.

“Este número, no entanto, é distorcido pela inclusão de mais de 200 alegadamente mortos durante o massacre de Elaine de 1919”, escreve Lancaster. “Não só a contagem de mortos desse evento permanece em debate, mas, dependendo da definição empregada, muitos estudiosos hesitariam em chamar o Massacre de Elaine de linchamento per se, dado que evidências anedóticas sustentam que as tropas americanas do Campo Pike também participaram do assassinato de afro-americanos. A presença de autoridades federais tornaria isso menos uma ação vigilante do que algo semelhante a um massacre violento e sancionado pelo governo”.

Lancaster, cuja tese de doutorado foi sobre as chamadas cidades ao entardecer no Arkansas, passou centenas de horas por cima de cópias microfilmadas de jornais.

“Houve trechos em que não consegui escapar das histórias sobre linchamentos”, ele me conta durante um almoço no centro de Little Rock. “Fiquei pensando sobre isso, passei a idéia pela Universidade de Imprensa do Arkansas, e segui em frente. Cheguei a historiadores que conheço. Eles não são necessariamente especialistas em violência racial no estado, mas pesquisaram assuntos que tocaram esse tema. Foi uma experiência de abertura de olhos para todos nós”

Cito regularmente a Enciclopédia do Arkansas nesta coluna. É o recurso mais útil para os interessados na história deste estado. Lancaster fez sua missão de ver que a enciclopédia inclui tanto o bom como o mau. Há quase 100 entradas em vários linchamentos.

“Eles estão entre as entradas que recebem mais comentários”, diz ele. “Ouvimos dos descendentes das vítimas. Os linchamentos têm feito parte das histórias orais destas famílias. São eventos que vivem”.”

Existiram outros estudos de nível estadual sobre linchamentos, mas nenhum entra em tantos detalhes quanto a Enciclopédia do Arkansas”. Agora os Arkansas podem aprender ainda mais lendo Balas e Fogo. Devemos entender e reconhecer o nosso passado antes de podermos abordar completamente os problemas raciais que continuam a assolar o estado.

“Se não reconhecermos, recuamos”, diz Lancaster. “Vivemos numa época em que a transparência é vista como uma virtude. Então vamos ser transparentes.”

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Rex Nelson é um editor sênior no Arkansas Democrat-Gazette.

Editorial em 22/04/2018

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