A História do Bronzeamento em Couro

Quando os nossos antepassados aprenderam a enrolar pedaços de pele animal à volta dos pés para os proteger das pedras e espinhos, foram capazes de andar mais depressa. Quando descobriram que os alimentos podiam ser transportados em um saco feito de pele de animal, eles podiam andar mais longe. E quando aprenderam a cobrir seus corpos com peles, foram protegidos dos elementos. Quando aprenderam a curtir as peles não tratadas para evitar que ficassem tão duras quanto a madeira ou apodrecessem, produziram couro flexível e duradouro pela primeira vez.
Um dos primeiros ofícios dos nossos antepassados, o ofício de curtimento usa três métodos primários – o curtimento à base de gordura, o vegetal e o mineral – que ainda hoje são usados. A busca por métodos de preservação de peles começou no início da Idade da Pedra, por volta de 8.000 a.C. Para criar couros impermeáveis, os humanos começaram a esfregar as substâncias gordurosas nos couros. Cerca de cinco mil anos depois, os povos do Egito e da Mesopotâmia teriam inventado o curtimento vegetal, usando a casca da Acacia nilotica, ou a árvore goma-arábica. O curtimento à base de plantas é um processo lento que utiliza taninos que ocorrem naturalmente na casca e nas folhas das plantas, mais comumente mimosa, castanha e casca de árvore e resulta em um couro rígido. O curtimento de plantas não foi o único método conhecido pelos egípcios. Os artesãos já sabiam muito sobre os métodos de curtimento baseados no óleo de gergelim e no alúmen mineral. Os romanos cerca de 800 a.C. curtiam uma variedade de couro duro para sandálias, assim como um couro flexível que eles chamavam de aluta – usando o processo agora comumente conhecido como curtimento de alúmen.
Um dos mais antigos processos de curtimento existentes utiliza um método incomum. Pessoas que vivem em climas mais frios, como a atual Groenlândia ou o Alasca, trabalhariam com peles, particularmente peles de foca, usando facas de ulo ou raspadores de pedra especiais para remover o pêlo. Em seguida, eles tombavam ou batiam as peles e consequentemente amoleciam-nas com urina. Depois disso, os trabalhadores de couro, que eram principalmente mulheres, usavam os dentes para mastigar as peles até ficarem muito macias e depois as preparavam com gordura e óleo de peixe.

Outro método de curtimento pode ser reconstruído a partir de peças de couro do século V a.C. que foram descobertas, bem conservadas no gelo, na Gronelândia. Primeiro, a camada de gordura da pele foi removida com argila e depois coberta com uma mistura de cérebro animal, fígado, gordura e sal. As peles eram então cosidas numa tenda redonda com agulhas feitas de osso ou chifre e fumadas sobre um fogo aberto – presente na fumaça era o fenol, um ingrediente ativo de bronzeamento. Um método arcaico de curtimento natural de vegetais ainda hoje pode ser observado nas cidades reais de Marrocos, Marraquexe e Fez, onde os curtumes garantem rigorosamente que todos os seus corantes são naturais e vegetais: pimentão ou papoila vermelha para vermelho vivo, rosa para rosa, henna para laranja, henna misturada com açúcar para preto, índigo para azul, menta para verde, e romã com açafrão para criar amarelo.

O tingimento do couro é provavelmente tão antigo quanto o curtimento. Desde os tempos antigos, os humanos decoram o couro e usam-no para se enfeitarem a si próprios. Uma vez que os humanos começaram a usar peles de animais, eles logo tentaram colori-las com o suco das plantas-indeed, talvez esse desejo de adorno seja o que estimulou a invenção do curtimento de vegetais. Algumas das primeiras técnicas de decoração de couro conhecidas, como ferramentas, estampagem, douramento, tingimento e pintura, tiveram origem na Ásia e tiveram uma forte influência na escolha subsequente de ornamentação e motivos por parte dos artesãos europeus de couro e jóias. Durante os séculos XIV e XV, o método preferido de ornamentação era o corte do couro, um desenho ornamental ou figurativo cortado no lado do grão do couro e enfatizado ao conduzi-lo do lado carnoso. O puncionamento, outra técnica ornamental comum que requeria couro curtido de plantas, deriva da palavra italiana punzone, que significa “selo”, em que uma haste de aço de tamanho e forma variáveis é usada para gravar couro úmido.

Embora os corantes do passado fossem compostos naturais, hoje em dia a maioria são corantes anilina. Anilina refere-se ao óleo sintético produzido a partir do alcatrão de carvão duro; uma substância incolor, inodora e venenosa, o componente anilina não é mais amplamente utilizado devido a preocupações ambientais e de saúde. O tingimento de anilina no sentido moderno utiliza corantes transparentes solúveis em água para conservar o carácter natural do couro e produz entre os couros de melhor qualidade disponíveis. Ao utilizar processos naturais ou de menor impacto no couro, podemos agora cobrir nossos pés e corpos diretamente com produtos de couro sem toxinas ou alergênios, com isso os produtores de couro assumem a responsabilidade não só pelos trabalhadores, pelos produtos e pelo meio ambiente, mas também pelas gerações futuras.

O Dr. Josephine Barbe é docente da Universidade Técnica de Berlim, Alemanha e autor do livro Leder: Geschichte, Techniken, Projekte (Couro: História, Técnica, Projectos), Schiffer Verlag, 2013.

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