SeaWorld-werknemer zegt risico orka “aanvaardbaar”

By Barbara Liston

5 Min Read

SANFORD, Fla (Reuters) – Een trainer van SeaWorld die in 2006 tijdens een publiek optreden in Californië aan de verdrinkingsdood van een orka ontsnapte, getuigde dinsdag dat hij nog steeds met de walvissen werkt en het risico “aanvaardbaar” vindt.”

“Ik kan vandaag de dag gedood worden in een auto-ongeluk, maar ik stap nog steeds in een auto,” zei Ken Peters, nu een assistent-dierencurator in het SeaWorld San Diego park.

Peters’ getuigenis kwam toen een federale hoorzitting werd hervat, na een onderbreking van bijna twee maanden, over het aanvechten door SeaWorld van veiligheidsaanklachten die voortkomen uit de verdrinkingsdood in 2010 van trainer Dawn Brancheau door een andere orka in SeaWorld Orlando.

De ernstigste aanklacht ingediend door de Occupational Safety and Health Administration (OSHA) van het Amerikaanse ministerie van Arbeid is geclassificeerd als een “opzettelijke overtreding”, wat betekent dat het themaparkbedrijf onverschilligheid toonde voor of opzettelijke veronachtzaming van de veiligheid en gezondheid van werknemers.

Brancheau, 40 jaar oud, werd van een ondiepe richel gegrepen door Tilikum, een stier orka van 12.000 pond, die gewelddadig ronddraaide, waardoor Brancheau verdronk en haar botten brak en ontwrichtte.

SeaWorld hangt een boete van 75.000 dollar boven het hoofd, en SeaWorld-advocaat Carla Gunnin zei in september dat het park mogelijk gedwongen zou worden om de nauwe fysieke interactie tussen de walvissen en trainers te beëindigen. SeaWorld heeft sinds de dood van Brancheau trainers uit de bassins van de orka’s gehouden.

Mike Scarpuzzi, vice-president van zoölogische operaties in SeaWorld in Californië, zei dat het park één veiligheidsaanbeveling heeft geïmplementeerd die voortkwam uit het onderzoek naar de dood van Brancheau. Er zijn draagbare hekken beschikbaar gesteld voor trainers om tussen hen en de orka’s te plaatsen als ze fysiek contact willen maken.

Tijdens een vraag van regeringsadvocaat John Black, hield Scarpuzzi vol dat de hekken niet bedoeld waren om trainers te beschermen tegen vallen, uitglijden of in de orka-baden getrokken worden.

“Ik ben er niet echt zeker van wat hun doel is, anders dan dat zij (trainers) de opdracht hebben gekregen om ze te gebruiken,” zei Scarpuzzi.

Peters, die dinsdag werd opgeroepen als getuige voor OSHA, verdedigde over het algemeen SeaWorld’s veiligheidsprotocollen voor werknemers die werken met orka’s tijdens zijn getuigenis.

Maar Black vertelde administratieve rechter Ken Welsch dat Peters’ ervaringen met orka’s het argument van de overheid ondersteunden dat de dieren een erkend gevaar in de industrie zijn.

Killer-walvis greep Peters’ voet

In september liet Black aan Welsch een video van SeaWorld zien van het incident in San Diego, waarbij de orka Kasatka, een vrouwtje van 5.000 pond, Peters’ voet greep en twee keer naar de bodem van het zwembad dook, waarbij ze Peters onder water hield.

Directeuren van SeaWorld vertelden verslaggevers destijds dat Peters, toen 39, elke keer minder dan een minuut onder water was. Beide keren dat Kasatka boven water kwam, was Peters op de video te zien terwijl hij de walvis aaide. Kasatka liet uiteindelijk zijn voet los en zwom weg, waardoor Peters kon ontsnappen.

Terwijl hij onder water was, getuigde Peters, hoorde hij Kasatka’s kalf vocaliseren in een backstage bassin en nam aan dat dat haar opwond.

“Zelfs toen ik op de bodem van het bassin was, dacht ik dat ze me zou laten gaan,” zei Peters.

Peters beschreef ook een incident uit 1999, waarbij Kasatka probeerde zijn voeten en hand vast te pakken. Peters zei dat hij en andere trainers geen teken zagen dat Kasatka geagiteerd was voordat hij het water inging.

SeaWorld oordeelde achteraf dat het ingaan van het water een “inschattingsfout” was omdat Kasatka’s toenmalige kalf net zijn trainer had verlaten en naar een ander zwembad was gegaan, zei Peters. Na het incident in 1999 legde SeaWorld een nieuwe regel op dat trainers niet het water in mogen gaan “wanneer er sprake is van verontrustend sociaal gedrag”, volgens documenten die in de rechtbank zijn voorgelezen.

Na het incident in 2006 installeerde SeaWorld meer camera’s zodat trainers beter toezicht konden houden op de socialisatie van de walvissen in andere zwembaden en verbood verder nat werk met Kasatka, aldus Peters.

Brian Rokeach, een supervisor van de dolfijnentrainers in het Californische park, getuigde dat hij in 2006 door een orka onder water werd getrokken, maar ontsnapte. Hij zei dat hij in 2009 tevergeefs probeerde om een collega-trainer te redden die was verdronken tijdens een optreden van Keto, een andere SeaWorld orka die was uitgeleend aan Loro Parque, een dierentuin op de Canarische Eilanden.

Rokeach zei dat SeaWorld-incidentrapporten die ongewenst gedrag van orka’s documenteren, meestal concluderen dat het probleem een inschattingsfout van een trainer was.

Scarpuzzi getuigde dat hij naar Loro Parque ging en vaststelde dat een reeks “alledaagse en kleine voorvallen” tijdens de Loro Parque-voorstelling Keto agiteerde. Als gevolg daarvan, zei Scarpuzzi, kregen de trainers het advies om te proberen de beloningen die ze aan de walvissen gaven voor succesvolle prestaties te variëren.

SeaWorld zal naar verwachting beginnen met zijn verdediging nadat de regering zijn laatste getuigen heeft gepresenteerd.

Editing door Colleen Jenkins en Cynthia Johnston

Onze normen: De Thomson Reuters Vertrouwensbeginselen.

Laat een antwoord achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.