Het moderne leven kan de hippocampus doen krimpen. Hier's Hoe het te groeien

Opgesloten in de uitsparingen van je hersenen zit de hippocampus ter grootte van een zeepaardje. De twee in elkaar grijpende delen zijn klein in vergelijking met de rest van de hersenen, maar ze spelen een buitengewoon belangrijke rol in de cognitieve functie. Tientallen jaren van onderzoek hebben aangetoond dat de hippocampus impulsen en zelfcontrole regelt, het geheugen van tijd, plaats en bijbehorende emoties regelt, evenals ruimtelijk geheugen en navigatie. Eenvoudiger gezegd, de hippocampus is een cruciale factor in hoe we omgaan met de wereld om ons heen en hoe we ons die herinneren. Bovendien is het uiterst plastisch, wat betekent dat het gedurende het hele leven verandert, afhankelijk van factoren zoals omgevingsstimuli, schade, leren en gebruik.

Daarom is Véronique Bohbot, een onderzoeker aan het Douglas Mental Health University Institute en een universitair hoofddocent aan de afdeling Psychiatrie van McGill University, lichtelijk bezorgd over wat zij ziet als een groeiende trend van hippocampus onbruikbaarheid. Zoals Bohbot vertelde aan journalist M.R. O’Connor voor O’Connor’s nieuwe boek Wayfinding: The Science and Mystery of How Humans Navigate the World , “de sedentaire, habituele en technologie-afhankelijke omstandigheden van het moderne leven veranderen de manier waarop kinderen en volwassenen hun hersenen gebruiken.”

Ze vervolgt:

“Mensen met een gekrompen hippocampus lopen meer risico op PTSS, Alzheimer, schizofrenie en depressie. Lange tijd dachten we dat de ziekte krimp in de hippocampus veroorzaakte. Maar studies tonen aan dat de gekrompen hippocampus er al kan zijn voor de ziekte.”

Op dit moment is Bohbots hypothese meer intrigerend dan reden voor echt alarm, maar het werpt wel een belangrijke, tweeledige vraag op: Wat in het moderne leven kan de hippocampus doen krimpen, en hoe kunnen mensen de achteruitgang voorkomen of zelfs omkeren?

Hoewel de hersenen eigenlijk geen spieren zijn, zoals spieren, hebben ze wel oefening nodig om in vorm te blijven – mentale oefening. In het bijzonder lijkt de hippocampus te worden gespannen door ruimtelijke navigatie, iets wat we volgens Bohbot steeds minder doen.

“Misschien hoefden we in het verleden nooit op de automatische piloot te gaan,” vertelde ze O’Connor. “Het hebben van banen op één locatie en levens die meer gewoonte zijn, is nieuw. De industrialisatie leerde te profiteren van het gewoonte-geheugen-leersysteem.”

“Deze maatschappelijke veranderingen worden nog verergerd door het feit dat chronische stress, onbehandelde depressie, slapeloosheid en alcoholmisbruik allemaal het hippocampusvolume kunnen doen krimpen,” voegde O’Connor eraan toe. In vergelijking met andere hersengebieden lijkt de hippocampus inderdaad bijzonder vatbaar voor atrofie.

>
In dit beeld van een videogame, vrijgegeven door Valve, is een scène te zien uit de teleporterende puzzelgame Portal.
AP Photo/Valve

Maar geen nood, onderzoek heeft een aantal potentiële manieren geïdentificeerd om je hippocampus te behouden en zelfs te laten groeien. Videospelletjes die ruimtelijke navigatie uitdagen, zoals Super Mario 64 of Portal, kunnen gunstig zijn. Gewoonlijke lichaamsbeweging helpt. Regelmatig mediteren lijkt te werken. Zelfs eenvoudige dingen als je omgeving verkennen, weekendtripjes maken naar ongeziene plaatsen en nieuwe activiteiten in je dagelijkse leven opnemen, kunnen een zegen zijn. En natuurlijk, voldoende slaap doet ook wonderen.

Er zijn tekenen dat de hippocampus gemiddeld krimpt naarmate het menselijk leven meer en meer geautomatiseerd wordt, maar het is nog steeds meer dan mogelijk om deze achteruitgang tegen te gaan met een paar gerichte acties.

Laat een antwoord achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.