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Se avete ascoltato la prima edizione di quest’anno del podcast della US Division con Scott Sepich, avete sentito una discussione sul nuovo formato dei playoff WHL. Lui e Larry Fisher del Kelowna Daily Courier ne hanno parlato abbastanza bene. Faremo un po’ di immersione più profonda e vedremo come influenzerà i matchup.

Prima, una descrizione del nuovo formato dal sito web della lega:

Il nuovo formato vedrà le prime tre squadre di ogni divisione formare le prime 12 squadre nei playoff. I restanti quattro posti saranno occupati dalle due squadre più alte di ogni Conference, in base al loro record di regular-season e indipendentemente dalla Division. È possibile che una divisione di ogni conference mandi cinque squadre alla postseason mentre l’altra divisione ne manda solo tre.

Le squadre che arrivano seconde e terze in ogni divisione si incontreranno nel primo turno all’interno del bracket guidato dai rispettivi vincitori di divisione. I vincitori del primo turno all’interno di ogni fascia si giocheranno l’un l’altro nel secondo turno

Questo primo paragrafo lo fa sembrare come se stesse cambiando molto, ma in realtà, le stesse 8 squadre faranno i playoff che avrebbero nel formato passato dei playoff. La scorsa stagione, tutte e 5 le squadre della US Division hanno fatto i playoff mentre Kelowna, Victoria e Vancouver erano le uniche rappresentanti della B.C. Division. L’unica volta che il nuovo formato potrebbe fare la differenza sarebbe se la squadra al 6° posto della East o Central Division avesse un record migliore della squadra al 3° posto nella divisione opposta. Le possibilità che la Eastern Conference sia così squilibrata sono praticamente nulle.

Ecco come sarebbe stata la Western Conference la scorsa stagione con il nuovo formato:

C1/BC1 Kelowna
BC2 Victoria
BC3 Vancouver
WC2 Tri-City

C2/US1 Portland
US2 Seattle
US3 Everett
WC1 Spokane

Le due squadre Wild Card (WC) sono classificate in base ai punti totali. I due campioni di conference (C) sono anch’essi classificati in base ai punti totali. La prima squadra di conference (C1) giocherà contro la più bassa classificata delle squadre Wild Card (WC2) indipendentemente dalla divisione. La seconda squadra di conference (C2, che sarebbe l’altra vincitrice di divisione) gioca la squadra di Wild Card con la classifica più alta (WC1) indipendentemente dalla divisione. BC2-BC3 e US2-US3 saranno sempre incontri di primo turno.

Quindi, supponendo che le stesse squadre avanzino al secondo turno, si finirebbe con Kelowna contro Victoria e Portland contro Seattle in quello che essenzialmente diventa un campionato di divisione di playoff. E poi finalmente, si otterrebbe la finale della Western Conference che abbiamo avuto la scorsa stagione, Kelowna contro Portland. (Si noti che una volta che una squadra Wild Card cambia divisione, rimane lì per il resto dei playoff. Sarebbe stato possibile, in questo esempio, per gli americani essere il rappresentante della B.C. Division nella finale della Western Conference.)

Cosa significa questo? Beh, teoricamente significa più partite nei playoff contro i vostri avversari di divisione. Rende quelle partite che giocate nella stagione regolare un po’ più importanti perché la vostra divisione determina il vostro incontro. Significa meno viaggi per le squadre, rivalità più grandi e folle più grandi, che è ciò che la lega spera accada.

Tuttavia, si potrebbe finire per bruciare i fan nel vedere la stessa squadra così spesso. Nella NHL, dove sono passati a questo formato la scorsa stagione, si gioca con tutte le squadre della propria divisione 6 volte. Nella WHL, dove ci sono meno squadre, si gioca più spesso con le squadre della propria divisione. Nel caso di Seattle, questo significa 12 partite contro Portland. Quindi è possibile che i Thunderbirds e i Winterhawks possano affrontarsi 19 volte in una stagione. Amo la rivalità come il prossimo fan ma, supponendo che sia una serie di primo turno, è il 25% delle partite di regular season e playoff contro una squadra. Fatelo in più stagioni e potete vedere dove potrebbe perdere rapidamente il lustro.

C’è un altro grande inconveniente a questo ed è la possibilità che le due migliori squadre della conferenza si incontrino al secondo turno. Prendete la scorsa stagione nella Eastern Conference per esempio:

Central Division

C1/CD1 Edmonton 103
CD2 Calgary 103
CD3 Medicine Hat 92
WC2 Prince Albert 75

East Division

C2/ED1 Regina 85
ED2 Swift Current 85
ED3 Brandon 77
WC1 Kootenay 83

Con il vecchio formato, supponendo che tutte le squadre con un punteggio totale più alto vincessero, l’unico modo in cui Edmonton e Calgary avrebbero potuto incontrarsi sarebbe stato nella finale di conference. Ora, invece, Edmonton e Calgary si incontrerebbero al secondo turno e un vincitore della divisione debole a Regina verrebbe premiato con un percorso molto più facile verso la finale di conference. Oltre ad una delle due migliori squadre che non fanno la finale di conference, la squadra al quarto posto nella conference per punti, Medicine Hat, sarà fuori al primo turno! Inoltre, Kootenay riceve uno strano regalo con un gruppo di squadre che hanno totali di punti simili. Potete vedere come questo nuovo formato potrebbe essere molto ingiusto quando una divisione è più dominante dell’altra in un dato anno.

Sarà interessante vedere come funziona questa stagione. La NHL è stata premiata con alcune grandi serie la scorsa stagione e ha fatto sì che la decisione di cambiare i formati sembrasse un successo. Speriamo che questo possa essere applicato alla WHL. Il primo passo per i Thunderbirds sarà quello di fare i playoffs per il terzo anno di fila, qualcosa che non hanno fatto dal 06-09.

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