Socrates, Alcibiades, and Ambition

By Robert C. Bartlett, PhD, Boston College
Alcibades being taught by Socrates, Painting by François-André Vincent 1776
(Image: Di François-André Vincent – Musée Fabre (brochure)/Public domain)

L’Alcibiade I introduce il rapporto tra Socrate e Alcibiade, che evidentemente Platone riteneva molto importante. Perché? Platone presenta Socrate e Alcibiade insieme in un totale di quattro dialoghi che raccontano l’inizio, la metà e la fine del loro tempo insieme. Nessun’altra persona, a parte Socrate stesso, naturalmente, appare così frequentemente nei dialoghi.

Alcibiade: Una figura stravagante

Alcibiade era notevolmente bello. Era ricco. La sua famiglia era una delle più distinte della Grecia. In breve, Alcibiade sembrava avere il mondo per la coda.

Chi era Alcibiade? Era, molto semplicemente, una delle figure più sorprendenti di tutta l’antichità. Nato e cresciuto ad Atene, visse dal 450 al 404 a.C. circa. Suo padre era Cleinia, e fu ucciso in battaglia quando Alcibiade era molto giovane. Alcibiade andò a vivere con suo zio, che non era altro che il più grande statista democratico di Atene, Pericle.

Illustrazione di "Il ritorno di Alcibiade ad Atene" di Walter Crane da The story of Greece : told to boys and girls (191-?) by Macgregor, Mary.
Il ritorno di Alcibiade ad Atene nel 407 aC dopo i suoi successi militari all’estero. (Immagine: di Walter Crane/Public domain)

Alcibiade era notevolmente bello. Era ricco. La sua famiglia era una delle più distinte della Grecia. In breve, Alcibiade sembrava avere il mondo per la coda. Ebbe anche una sbalorditiva e rapida ascesa al potere ad Atene. Nel corso della guerra del Peloponneso contro Sparta e i suoi alleati, e mentre era ancora molto giovane, Alcibiade riuscì a farsi eleggere come uno dei generali di Atene. Non solo, riuscì a convincere la democrazia ateniese a intraprendere un piano incredibilmente ambizioso per conquistare la lontanissima isola di Sicilia.

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Come ci racconta lo storico Tucidide, Alcibiade visse la sua vita privata in modo molto stravagante. Per esempio, ha iscritto da solo sette cavalli alle corse di bighe olimpiche, piazzandosi primo, secondo e quarto; questa era una cosa molto vistosa da fare. Sarebbe come possedere due o tre delle squadre in lizza per il Super Bowl.

Questa stravaganza da parte di Alcibiade portò il popolo, le masse in generale, la maggior parte delle quali erano povere, ad essere profondamente sospettoso di lui. Cosa intende fare esattamente? A cosa mira esattamente?

Si dà il caso che alla vigilia della partenza di Atene con una vasta armata per conquistare la Sicilia, che era ancora una volta il piano di Alcibiade, alcuni giovani mutilino alcune statue religiose, cosa che viene presa come un pessimo presagio dalle masse. I nemici politici di Alcibiade – egli aveva, naturalmente, nemici politici – riuscirono a collegare il suo nome con queste profanazioni religiose. Non molto tempo dopo che Alcibiade salpò per la Sicilia, il popolo di Atene lo richiamò per processarlo per profanazione religiosa. Decise di non tornare ad Atene.

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Alcibiade in esilio

Alcibiade riuscì a combattere su tre fronti diversi nella stessa guerra…

Così iniziò la sua corsa politica piuttosto sorprendente. Alcibiade andò prima a Sparta, il più grande nemico di Atene. Aiutò Sparta in modi che danneggiarono realmente Atene. Dopo aver esaurito la sua accoglienza a Sparta, Alcibiade andò alla terza grande potenza della zona, cioè la Persia, che era il nemico tradizionale di tutti i greci. Lì cercò di esercitare quanta più influenza possibile. In breve, Alcibiade riuscì a combattere su tre fronti diversi nella stessa guerra; cosa ancora più sorprendente, alla fine riuscì a farsi richiamare ad Atene, dopo tutto quello che aveva fatto contro la sua città.

L'assassinio di Alcibiade da parte degli Spartani nel 404 a.C. Dipinto di Michele De Napoli 1839
L’assassinio di Alcibiade da parte dei Persiani nel 404 a.C. (Immagine: di Michele De Napoli/Pubblico dominio)

Anche se riuscì a guidare lo sforzo bellico ateniese per un certo periodo dopo il suo richiamo e a guidarlo bene, alla fine cadde di nuovo in disgrazia di Atene e cercò rifugio in un luogo chiamato Frigia. Lì, alcuni agenti persiani, probabilmente agendo su una direttiva spartana, assassinarono Alcibiade nel 404 a.C.

Ancora, il ritratto di Tucidide di Alcibiade è, nel complesso, favorevole o simpatico. In ogni caso, Tucidide dice che la condotta di Alcibiade nella guerra non era seconda a nessuno e che poteva essere biasimato solo per la condotta della sua vita privata, che provocava l’invidia o il risentimento del popolo che era il fondamento ovvio della democrazia. Qualunque cosa possiamo pensare di Alcibiade – colorato, talentuoso, infido e complicato – è strano che Platone scelga di puntare i riflettori su di lui come allievo di Socrate. La loro associazione nella giovinezza di Alcibiade ha messo Socrate in un mare di guai.

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Nel capitolo di Senofonte dei Memorabilia, destinato a scagionare Socrate dall’accusa di corrompere i giovani, Senofonte è costretto a spiegare, o a negare, la loro connessione. Senofonte sostiene che Alcibiade fu moderato o autocontrollato per tutto il tempo in cui fu con Socrate e che divenne così stravagante solo quando ruppe con Socrate.

L’inseguimento di Socrate

Con questo come prefazione, passiamo ora a guardare la presentazione di Platone dell’inizio dell’associazione tra Alcibiade e Socrate. Il dialogo si svolge alla vigilia del previsto ingresso di Alcibiade nella politica democratica ateniese. Giovane com’è, pensa di essere pronto a guidare la città. Impariamo subito che Socrate ha osservato Alcibiade per molto tempo, ma ha scelto questo momento per parlargli per la prima volta.

Alcibiade suppone, e Socrate all’inizio gli dà ragione di supporre, che Socrate sia solo un altro che corteggia il bel giovane alla maniera greca antica. Socrate si presenta come un aspirante amante di Alcibiade, uno che, per qualche motivo, non lo ha mai avvicinato prima e che persiste nel suo interesse per Alcibiade anche dopo che gli altri pretendenti hanno rivolto la loro attenzione altrove.

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Per la cronaca, gli interessi di Socrate per Alcibiade si dimostrano essere interamente dell’anima piuttosto che del corpo. L’azione o dramma dell’Alcibiade I comprende una trasformazione sorprendente: All’inizio del dialogo, il povero e piuttosto oscuro Socrate si presenta come un amante che corteggia il bello e ricercato Alcibiade che, nel migliore dei casi, è indifferente a Socrate all’inizio. Alla fine del dialogo, però, questo è ciò che dice Alcibiade:

Voglio dire quanto segue; che probabilmente ci scambieremo i ruoli, Socrate, io prenderò il tuo e tu il mio, perché da questo giorno nulla può impedirmi di occuparmi di te, e tu di essere occupato da me.

Dobbiamo chiederci, come riesce questo oscuro compagno Socrate a fare di Alcibiade non l’inseguito ma l’inseguitore, desideroso di passare del tempo con Socrate sopra ogni altro? È una trasformazione sorprendente.

Il più grande desiderio di Alcibiade

Alcibiade, intuisce Socrate, vuole governare il mondo, e Alcibiade, in effetti, conferma questa affermazione perché non la nega.

Socrate inizia a corteggiare Alcibiade, se questa è l’espressione giusta, in un modo tradizionale: Lo lusinga. Elenca tutti i numerosi vantaggi di Alcibiade nella vita, sia naturali che convenzionali. Socrate aggiunge: “Se avessi pensato che tu fossi soddisfatto di questi, non ti avrei mai avvicinato”. Perché Alcibiade, si scopre, vuole qualcosa di più dalla vita, anche più di quello che ha.

Socrate arriva a dire che se Alcibiade dovesse scegliere tra rimanere soddisfatto di quello che è e di quello che ha o morire, Alcibiade sceglierebbe di morire. Cosa desidera allora Alcibiade? Socrate tira a indovinare. È questo: avere il potere non solo ad Atene, ma in tutta la Grecia; e non solo in Grecia, ma in tutta l’Europa; e non solo lì, ma anche in Asia. Alcibiades, suppone Socrate, vuole governare il mondo, e Alcibiades, in effetti, conferma questa affermazione perché non la nega.

La stessa affermazione di questa ambizione sconcertante, un giovane ragazzo che vuole letteralmente governare il mondo, sembrerebbe mettere Socrate e Alcibiades ancora più lontani. Eppure Socrate qui afferma: “Non è possibile che tutte queste cose che hai in mente siano portate a compimento senza di me”. In effetti, Socrate dice, se vuoi governare il mondo, vieni prima da me.

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Quello che segue è un classico esempio di dialettica socratica o esame conversazionale. Socrate cerca di scoprire cos’è che Alcibiade pensa di sapere, tanto da poter ora guidare abilmente gli affari pubblici ateniesi.

Domande comuni su Socrate e Alcibiade

D: Chi era esattamente Alcibiade?

Alcibiade era una rock star ateniese con un bell’aspetto, denaro e una mente intelligente. Era un brillante oratore e un temibile generale.

D: Come facciamo a sapere di Alcibiade con Socrate?

Alcibiade era uno degli studenti più amati e assidui di Socrate, che appare in quattro dialoghi.

D: Cosa spinse Alcibiade a tradire Atene?

La posizione politica molto aggressiva di Alcibiade portò i suoi nemici a cacciarlo da Atene con l’accusa di sacrilegio.

D: Cosa ha ucciso Alcibiade?

Alcibiade fu assassinato nel 404 a.C. dalle frecce dei soldati persiani mentre la sua casa veniva data alle fiamme.

Questo articolo è stato aggiornato l’11 novembre 2020

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