REX NELSON: linciaggio in Arkansas

Non è un argomento piacevole. È stato spazzato sotto il tappeto per decenni in Arkansas. Era l’argomento tabù che non veniva discusso in compagnie educate. Per queste ragioni, Pallottole e fuoco: Lynching and Authority in Arkansas, 1840-1950 è uno dei libri più importanti mai pubblicati dalla University of Arkansas Press.

Il libro appena uscito è stato curato da Guy Lancaster, che cura anche l’Enciclopedia online di Storia dell’Arkansas & Cultura, una divisione del Butler Center for Arkansas Studies del Central Arkansas Library System. Lancaster è l’autore di Racial Cleansing in Arkansas, 1883-1924: Politics, Land, Labor and Criminality. Quel libro del 2014 ha vinto il John G. Ragsdale Award e il John William Graves Book Award dell’Arkansas Historical Association. Ha anche vinto il Booker Worthen Literary Prize.

Lancaster, che ha ricevuto la laurea, il master e il dottorato all’Arkansas State University di Jonesboro, è diventato un esperto della sordida storia di crimini razziali di questo stato. Bullets and Fire contiene 10 capitoli – uno di Lancaster e gli altri di un gruppo di storici.

Lancaster spiega così la sua competenza: “Quando ero giovane e sopportavo il flagello dell’apparecchio, andavo da un ortodontista il cui intero ufficio era decorato con oggetti da clown. Una volta, sotto l’influenza di qualche splendido gas, gli chiesi: ‘Perché ti piacciono così tanto i clown? Si è avvicinato e ha detto in tono cospiratorio: “Non mi piacciono, in realtà. Vedi, una volta un paziente mi ha portato un piccolo quadro di clown come regalo e, essendo un bravo ragazzo, l’ho messo sul muro. Poco dopo, un altro paziente lo vide e, pensando che mi piacessero i clown, mi portò una statuetta, che misi anch’essa in mostra. Dopo questo, la cosa è esplosa. La gente pensava che mi piacessero i clown e me ne portava sempre di più”. Cito questo perché, da quando ho pubblicato alcuni articoli e un libro sulla violenza razziale, anch’io sono diventato il destinatario di molti regali di articoli di giornale, scansioni di vecchi volumi e altro sull’argomento.”

Lancaster dice che questo gli ha permesso di “far luce sui recessi più oscuri della storia dell’Arkansas.”

Nella sua introduzione a Bullets and Fire, Lancaster cita il giornalista veterano dell’Arkansas Ernie Dumas: “Alcuni anni fa, il mio amico Bob Lancaster ed io abbiamo iniziato a lavorare su un libro che sarebbe stato una raccolta di articoli dai 172 anni della vecchia Arkansas Gazette che avrebbe catturato il sapore della Signora Grigia e la storia colorata dello stato. Il progetto finì, da parte mia, nel dolore per ciò che il libro avrebbe dovuto includere: i ricchi resoconti del grande giornale sui linciaggi, i vigilantes e le possessioni che la gente pensava li tenessero al sicuro dalla minoranza incivile. Le storie a volte arrivavano quasi ogni giorno ed erano scritte con verve e attenzione ai dettagli disgustosi”

Per esempio, una storia da prima pagina descriveva con precisione come i bottoni dei polsini erano fatti con il ceppo di cedro su cui era stato bruciato Ed Coy di Texarkana.

“Forse più inquietante dei grandi titoli in grassetto che proclamano con entusiasmo la morte e lo smembramento sono quelle occasioni in cui un linciaggio viene menzionato di sfuggita tra le altre notizie locali”, scrive Lancaster nella sua introduzione al libro. “Il linciaggio del 1882 di Jim Sanders nella contea di Pulaski, per esempio, fu riportato per la prima volta a pagina quattro della Gazette, nella rubrica Local Paragraphs. Il linciaggio poteva essere sia l’atrocità drammatica spiegata allegramente sotto titoli luridi che l’evento quotidiano che non aveva bisogno di ulteriori elaborazioni.”

Un rapporto della Equal Justice Initiative di Montgomery, Ala, nel 2014 ha documentato i linciaggi di 3.959 neri nel Sud tra il 1877 e il 1950. Ci sono state 503 vittime in Arkansas.

“Questo numero, tuttavia, è distorto dall’inclusione di più di 200 che si presume siano morti durante il massacro di Elaine del 1919”, scrive Lancaster. “Non solo il conteggio dei morti di questo evento rimane discusso ma, a seconda della definizione impiegata, molti studiosi esiterebbero a chiamare il massacro di Elaine un linciaggio di per sé, dato che l’evidenza aneddotica sostiene che anche le truppe statunitensi di Camp Pike hanno partecipato all’uccisione di afroamericani. La presenza delle autorità federali lo renderebbe meno un’azione da vigilante che qualcosa di simile a un violento massacro sancito dal governo.”

Lancaster, la cui tesi di dottorato era sulle cosiddette città del tramonto in Arkansas, ha trascorso centinaia di ore a scrutare le copie microfilmate dei giornali.

“Ci sono stati momenti in cui non riuscivo a staccarmi dalle storie sui linciaggi”, mi dice a pranzo nel centro di Little Rock. “Ho continuato a pensarci, ho sottoposto l’idea alla University of Arkansas Press e sono andato avanti. Ho contattato gli storici che conosco. Non sono necessariamente esperti di violenza razziale nello stato, ma hanno fatto ricerche su soggetti che hanno toccato questo argomento. È stata un’esperienza che ha aperto gli occhi a tutti noi.”

In questa rubrica cito regolarmente l’Enciclopedia dell’Arkansas. È la risorsa più utile per chi è interessato alla storia di questo stato. Lancaster ha fatto la sua missione per vedere che l’enciclopedia include sia il buono che il cattivo. Ci sono quasi 100 voci su vari linciaggi.

“Sono tra le voci che ricevono più commenti”, dice. “Sentiamo i discendenti delle vittime. I linciaggi hanno fatto parte delle storie orali di queste famiglie. Sono eventi che continuano a vivere.”

Ci sono stati altri studi a livello statale sui linciaggi, ma nessuno va così in dettaglio come l’Enciclopedia dell’Arkansas. Ora gli abitanti dell’Arkansas possono imparare ancora di più leggendo Bullets and Fire. Dobbiamo capire e riconoscere il nostro passato prima di poter affrontare pienamente i problemi razziali che continuano ad affliggere lo stato.

“Se non riconosciamo, andiamo indietro”, dice Lancaster. “Viviamo in un’epoca in cui la trasparenza è vista come una virtù. Quindi cerchiamo di essere trasparenti.”

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Rex Nelson è un senior editor dell’Arkansas Democrat-Gazette.

Editoriale del 04/22/2018

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