L’influenza medica di Rhazes

Panoramica

Il medico persiano noto come Rhazes (c. 865-c.923), o ar-Rhazi (Abu Bakr Muhammad ibn Zakariya’ ar-Razi) è principalmente ricordato per la sua enciclopedia della medicina e per il suo lavoro pionieristico sulla differenziazione tra vaiolo e morbillo. La sua grande sintesi del sapere medico greco e arabo fu pubblicata per la prima volta con il titolo Kitab al-hawi, ma è meglio conosciuta nella forma di una traduzione latina pubblicata nel 1279 come Liber continens. L’opera fu considerata piuttosto controversa all’epoca a causa della volontà dell’autore di criticare il medico greco Galeno (c. 130-c. 200), generalmente considerato una fonte infallibile di conoscenza medica. Per quasi tre secoli, il Liber continens servì come fonte principale della conoscenza terapeutica occidentale. Il libro di Rhazes A Treatise on Smallpox and Measles è diventato una pietra miliare nello sviluppo del concetto di entità specifiche di malattia e del valore della precisione diagnostica.

Background

Il Medioevo della storia europea corrisponde approssimativamente all’età dell’oro dell’Islam, la religione fondata dal profeta Muhammad (570-632). Proprio come il latino serviva come lingua comune di apprendimento per gli studenti in tutta Europa, l’arabo era la lingua di apprendimento in tutto il mondo islamico e persiani, ebrei e cristiani presero parte allo sviluppo della letteratura medica e scientifica araba. La farmacologia, l’ottica, la chimica e l’alchimia erano di particolare interesse per gli scienziati arabi.

Per molti studiosi europei, la cosiddetta medicina araba era significativa solo in termini del ruolo che ha giocato nel preservare la filosofia greca durante i secoli bui europei. Fino a tempi piuttosto recenti, gli studiosi europei hanno generalmente respinto le prove di originalità nelle opere degli scrittori medici e scientifici arabi medievali e hanno assunto che la principale realizzazione della scienza, della medicina e della filosofia araba fosse la conservazione e la trasmissione dell’antico sapere greco. In generale, comunque, gli studiosi, i medici e i filosofi medievali accettarono gli scritti degli antichi come veri e autorevoli. Dagli anni ’70 gli studiosi hanno ridefinito la “medicina araba” come “medicina islamica”, in riferimento alla traduzione, assimilazione e trasformazione dei testi, delle teorie e dei concetti degli antichi filosofi greci che furono introdotti nei paesi arabi nel IX secolo. Per gli studiosi contemporanei, la medicina islamica riflette quindi l’assimilazione, l’integrazione e lo sviluppo dei molti elementi che hanno formato la cultura islamica.

Gli scritti dei medici e dei filosofi islamici, che erano spesso presentati come commenti all’opera di Galeno, furono infine tradotti dall’arabo in latino e servirono come testi fondamentali nelle università europee. I medici e gli studiosi medievali, siano essi musulmani, ebrei o cristiani, generalmente condividevano il presupposto che il galenismo fosse un sistema completo e perfetto. Così, molte nuove intuizioni nella storia della scienza e della medicina sono state rivelate attraverso i tentativi di studiare il lavoro degli scrittori islamici, come Rhazes, nei loro propri termini.

Impatto

Anche se i medici medievali, sia musulmani che cristiani, generalmente presumevano che il galenismo fosse un sistema completo e perfetto, i grandi saggi della medicina islamica sono degni di essere studiati in quanto tali, non solo in termini del loro ruolo nella conservazione della medicina classica. Le traduzioni latine degli scritti medici di Rhazes, Avicenna (Ibn Sina, 980-1037), Haly Abbas, Averroës (Ibn Rushd, 1126-1198), e Albucasis (al-Zahrawi, 936-1013), furono molto influenti in Europa, ma molti di questi scrittori erano anche ben noti come filosofi e alchimisti.

Rhazes è stato a lungo onorato come uno dei più grandi medici del mondo islamico, così come uno dei medici più scientifici del Medioevo. Uomo di notevole energia e produttività, Rhazes fu autore di almeno 200 trattati medici e filosofici, tra cui il famoso Continens, o “Libro completo di medicina”. Sebbene Rhazes sostenesse che l’opera fosse ancora incompleta, era così imponente che un’edizione latina in due volumi stampata nel 1486 pesava più di 20 libbre.

In risposta alle accuse di essersi abbandonato ai piaceri della vita, Rhazes pubblicò un libro chiamato La condotta di un filosofo. Qui Rhazes si descrive come un uomo che è sempre stato moderato in tutto tranne che nell’acquisizione di conoscenza e nello scrivere libri. Sosteneva di aver lavorato giorno e notte e di essersi danneggiato gli occhi e le mani scrivendo più di 20.000 pagine in un solo anno. Tuttavia, Rhazes insegnò che una via di mezzo tra l’ascetismo estremo e l’eccessiva indulgenza era il modo più sano di vivere. Molti biografi affermano che Rhazes divenne cieco verso la fine della sua vita, probabilmente come risultato dei suoi esperimenti alchemici. Anche se i suoi colleghi lo sollecitarono a sottoporsi a un intervento chirurgico per correggere la sua perdita della vista, il grande medico disse loro che era stanco di vedere il mondo e rifiutò di sottoporsi a qualsiasi trattamento medico o chirurgico. I resoconti biografici successivi, tuttavia, sostengono generalmente che Rhazes divenne cieco dopo che il suo patrono al-Mansur fece picchiare il medico sulla testa con uno dei suoi libri per non aver fornito prove delle sue teorie alchemiche.

Dopo aver viaggiato molto e aver padroneggiato una vasta gamma di argomenti, tra cui filosofia, musica, poesia e logica, Rhazes si interessò alla medicina dopo un incontro casuale con uno speziale a Baghdad. Così, Rhazes aveva già più di 40 anni quando iniziò a praticare la medicina, ma presto padroneggiò l’arte e stabilì una grande reputazione come guaritore. In competizione con centinaia di candidati, Rhazes fu scelto come medico capo di uno dei primi grandi ospedali di Baghdad. Rhazes scelse il luogo più sano per l’ospedale appendendo pezzi di carne in vari punti per trovare il luogo dove ci fosse meno putrefazione. Attraverso la sua pratica privata e la sua supervisione dell’ospedale Rhazes compilò molti casi intriganti. Queste offrono un’idea della gamma di disturbi per i quali i suoi contemporanei consultavano i medici, quali segni e sintomi il medico riteneva significativi, i tipi di trattamento utilizzati, le occupazioni e il background familiare dei suoi pazienti, e il rapporto tra paziente e medico. Tra le scoperte accreditate a Rhazes ci sono l’identificazione del verme d’India (Dracunculus medinensis), il nervo laringeo ricorrente e la spina ventosa. Secondo Rhazes, sia i medici che i pazienti erano vincolati da doveri etici. Per prevenire e curare le malattie, i pazienti erano obbligati a fidarsi e a cooperare con il medico. Secondo Rhazes, un medico colto e un paziente obbediente potevano sconfiggere la malattia. Sfortunatamente, non tutti i pazienti erano obbedienti e molti ciarlatani e impostori pretendevano di curare le malattie.

Il libro di Rhazes A Treatise on Smallpox and Measles è diventato una pietra miliare nella storia della medicina. Il vaiolo (Variola) è una malattia virale acuta solitamente trasmessa da goccioline trasportate dall’aria. Generalmente, il virus entra nel corpo attraverso il tratto respiratorio superiore. Le caratteristiche e la virulenza del virus sono apparentemente variate nel tempo, ma i virologi hanno riconosciuto due forme di vaiolo: Variola major, che ha un tasso di mortalità di circa il 30%, e la forma lieve conosciuta come Variola minor, che ha un tasso di mortalità di circa l’1%. A Treatise on Smallpox and Measles fornisce informazioni preziose su diagnosi, terapia e concetti di malattie durante il Medioevo. A quel tempo, in linea con la tradizione classica, le malattie erano generalmente definite in termini di sintomi principali, come febbri, febbri eruttive, diarree e lesioni cutanee. Pertanto, il trattato di Rhazes sul vaiolo e sul morbillo è un punto di riferimento importante per stabilire il concetto di entità specifiche di malattia. Secondo Rhazes, il vaiolo era essenzialmente una fase del passaggio dall’infanzia all’età adulta durante la quale il sangue fermentava come il vino. Suggerendo che questo cambiamento era un aspetto naturale dell’invecchiamento, Rhazes tentò di spiegare perché quasi tutti i bambini contraevano la malattia. Queste osservazioni indicano che il vaiolo era una malattia infantile comune, forse onnipresente, all’epoca. Il morbillo, che Rhazes riconosceva come una malattia separata, era causato da sangue molto bilioso. Tuttavia, Rhazes ha ammesso che anche un medico esperto potrebbe avere difficoltà a distinguere il vaiolo dal morbillo. Per proteggere la sua reputazione, il medico dovrebbe aspettare che la natura della malattia sia evidente prima di dare la sua diagnosi. Sia il vaiolo che il morbillo potevano essere descritti come febbri eruttive, ma il vaiolo era più pericoloso e quasi invariabilmente lasciava i sopravvissuti con segni e cicatrici.

Tradotto in latino, il libro di Rhazes ebbe una profonda influenza sul trattamento del vaiolo in Europa nel XVII secolo. Secondo Rhazes, il medico poteva diminuire la virulenza della malattia con una gestione appropriata all’inizio, ma una volta che la malattia era stabilita, il medico doveva incoraggiare l’eruzione del vaiolo attraverso lo sfregamento, il vapore, la purga e il sanguinamento. Per molti secoli, i medici accettarono il “trattamento del calore” prescritto da Rhazes e avvolsero i pazienti in coperte per aumentare la traspirazione e promuovere l’eruzione del vaiolo. Si supponeva che varie ricette rimuovessero i brufoli, ma la presenza quasi universale di cicatrici da vaiolo suggerisce che questi rimedi erano inutili. Distinguendo tra vaiolo e morbillo Rhazes ha fornito un caso paradigmatico per pensare in termini di entità specifiche di malattia.

LOIS N. MAGNER

Altre letture

Libri

Hopkins, D. R. Principi e contadini: Smallpox in History. Chicago: University of Chicago Press, 1983.

Khan, M. S. Medicina islamica. Londra: Routledge & Kegan Paul, 1986.

Meyerhof, M. Studies in Medieval Arabic Medicine: Theory and Practice. Londra: Variorum Reprints, 1984.

Rhazes. Un trattato sul vaiolo e sul morbillo. Tradotto da W. A. Greenhill. Londra: Sydenham Society, 1848. Ristampa, Medical Classics 4 (1939): 22-84.

Siraisi, N. G. Medieval and Early Renaissance Medicine. Chicago: University of Chicago Press, 1991.

Articoli

Magner, L. N. “Vaiolo: Il più terribile di tutti i ministri della morte”. Giornale Internazionale di Dermatologia 24 (1985): 466-470.

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