La vita moderna può ridurre l’ippocampo. Ecco come farlo crescere

Chiuso nei recessi del tuo cervello c’è l’ippocampo, grande come un cavalluccio marino. Le sue due parti interconnesse sono piccole rispetto al resto del cervello, ma svolgono ruoli enormi nelle funzioni cognitive. Decenni di ricerche hanno rivelato che l’ippocampo regola gli impulsi e l’autocontrollo, la memoria di tempi, luoghi ed emozioni associate, così come la memoria spaziale e la navigazione. In parole povere, l’ippocampo è un fattore determinante nel modo in cui interagiamo e ricordiamo il mondo che ci circonda. Inoltre, è estremamente plastico, il che significa che cambia nel corso della vita a seconda di fattori come gli stimoli ambientali, i danni, l’apprendimento e l’uso.

Questo è il motivo per cui Véronique Bohbot, ricercatrice presso il Douglas Mental Health University Institute e professore associato nel dipartimento di psichiatria della McGill University, è leggermente preoccupata per quello che vede come una tendenza crescente di disuso dell’ippocampo. Come Bohbot ha detto al giornalista M.R. O’Connor per il nuovo libro di O’Connor Wayfinding: The Science and Mystery of How Humans Navigate the World, “le condizioni sedentarie, abitudinarie e dipendenti dalla tecnologia della vita moderna stanno cambiando il modo in cui i bambini e gli adulti usano il loro cervello.”

Ha continuato:

“Le persone che hanno un ippocampo ridotto sono più a rischio di PTSD, Alzheimer, schizofrenia e depressione. Per molto tempo abbiamo pensato che la malattia causasse il restringimento dell’ippocampo. Ma gli studi dimostrano che l’ippocampo rimpicciolito può essere lì prima della malattia.”

In questo momento, l’ipotesi di Bohbot è più intrigante che causa di reale allarme, ma solleva una domanda chiave in due parti: Che cosa della vita moderna può causare il restringimento dell’ippocampo, e come si può prevenire o addirittura invertire il declino?

Sebbene il cervello non sia in realtà un muscolo, come i muscoli, richiede un esercizio per rimanere in forma – esercizio mentale. In particolare, l’ippocampo sembra essere flesso dalla navigazione spaziale, qualcosa che Bohbot dice che stiamo facendo sempre meno.

“Forse in passato non abbiamo mai dovuto andare con il pilota automatico”, ha detto a O’Connor. “Avere un lavoro in un luogo e una vita più abituale è una novità. L’industrializzazione ha imparato a capitalizzare il sistema abitudine-memoria-apprendimento.”

“A complicare questi cambiamenti sociali c’è il fatto che lo stress cronico, la depressione non trattata, l’insonnia e l’abuso di alcol possono ridurre il volume dell’ippocampo”, ha aggiunto O’Connor. Infatti, rispetto ad altre regioni del cervello, l’ippocampo sembra unicamente incline all’atrofia.

In questa immagine di videogioco rilasciata da Valve, viene mostrata una scena dal gioco di puzzle di teletrasporto Portal.
AP Photo/Valve

Ma non preoccupatevi, la ricerca ha identificato una serie di modi potenziali per mantenere il vostro ippocampo e anche crescere. I videogiochi che sfidano la navigazione spaziale, come Super Mario 64 o Portal, possono essere utili. L’esercizio fisico abituale aiuta. La meditazione regolare sembra funzionare. Anche cose semplici come esplorare l’ambiente, fare viaggi nel fine settimana in luoghi sconosciuti, e incorporare nuove attività nella vita quotidiana potrebbe essere un vantaggio. E, naturalmente, anche dormire molto fa miracoli.

Ci sono segni che l’ippocampo si sta riducendo in media man mano che la vita umana diventa sempre più automatizzata, ma è ancora più che possibile evitare questo declino con poche azioni mirate.

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