Gli scienziati hanno scoperto la più antica impronta umana mai vista nelle Americhe

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Primo scavo del sito di Pilauco nel 2007.
Per gentile concessione di Karen Moreno
  • Gli archeologi hanno scoperto la più antica impronta mai trovata nelle Americhe.
  • L’impronta di 15.600 anni è stata trovata per la prima volta nel Cile meridionale nel 2011, ma ora gli scienziati hanno finalmente determinato che probabilmente apparteneva ad un essere umano.
  • Secondo un nuovo studio, questa impronta è la prova che gli esseri umani erano presenti nelle Americhe prima di 12.000 anni fa – prima di quanto gli scienziati pensassero in precedenza.
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Circa 15.600 anni fa, un uomo scalzo attraversò il fango nell’antico Cile. Ha lasciato una singola impronta destra nel sedimento bagnato.

Gli scienziati hanno scoperto quell’impronta a Pilauco, un sito nella città di Osorno, Cile, nel 2011. All’inizio, i ricercatori non erano sicuri che l’impronta appartenesse a un antenato umano o ominino, piuttosto che, diciamo, un bradipo terrestre che giocava nel fango.

Ma ora, i ricercatori hanno determinato che l’impronta era davvero umana, secondo uno studio pubblicato sulla rivista PLoS One.

“È un tipo di impronta che potrebbe essere fatta da qualsiasi specie Homo,” Karen Moreno, co-autore dello studio, ha detto a Business Insider. “Ma l’unica specie di Homo lì intorno a 15.000 anni fa è Homo sapiens”.

Questa scoperta potrebbe aiutare a riscrivere la nostra linea temporale della storia umana: “Per quanto ne so è la più antica impronta trovata nelle Americhe”, ha detto Moreno.

Un’impronta innegabilmente umana

Impronta di Pilauco
Foto originale dell’impronta di Pilauco, scattata nel 2010.
Courtest of Karen Moreno

Durante gli scavi del sito di Pilauco dal 2007 al 2016, i ricercatori hanno scoperto anche resti di mastodonti, insetti e molluschi fossilizzati, e strumenti di pietra fatti dall’uomo.

Utilizzando la datazione al radiocarbonio, Moreno e il suo team hanno determinato che il materiale vegetale trovato nello stesso strato di sedimenti dell’impronta aveva circa 15.600 anni.

Poi, per identificare a quale tipo di creatura appartenesse l’impronta, gli scienziati hanno preso immagini a raggi X, misure e fatto una ricostruzione in gesso. I loro risultati hanno suggerito che l’impronta aveva una forma caratteristica – con un arco, un tallone arrotondato e un alluce allungato – che non avrebbe potuto essere fatto da qualsiasi animale diverso da una specie di Homo.

“Abbiamo fatto il confronto con tutte le altre forme di stampa di animali al momento, ed è molto, molto diverso da mylodons, da uccelli, da orsi che avrebbero potuto essere lì”, ha detto Moreno.

Pialuco
La creatura che ha fatto l’impronta aveva un alluce allungato, molto simile a quello degli uomini moderni.
Per gentile concessione di Karen Moreno

I ricercatori hanno testato la loro ipotesi che questa impronta provenisse da antenati umani simulando l’impatto dei piedi umani nel fango simile (moderno). Hanno chiesto a tre persone di diverse dimensioni di camminare su un letto di sedimenti, e hanno concluso che un umano potrebbe “facilmente generare” un’impronta simile o uguale a quella che hanno scoperto.

Gli autori dello studio non sanno perché solo una singola impronta è stata trovata, piuttosto che una pista di impronte, ma suggeriscono che mescolando gli strati di fango potrebbero aver sepolto il resto delle stampe.

Gli uomini probabilmente sono arrivati nelle Americhe prima di quanto pensassimo

Un'antica impronta è raffigurata, dopo aver formato delle crepe dovute all'essiccazione dopo essere stata estratta dal suo sito originale, a Osorno, in Cile, nell'aprile 2019. Universidad Austral de Chile, Laboratorio de Sitio Pilauco/Handout via REUTERS
L’antica impronta umana a Osorno, Cile.
Reuters

L’impronta di Pilauco fornisce ulteriori prove che gli antichi popoli hanno colonizzato le Americhe molto prima di quanto gli archeologi pensassero in precedenza.

Per decenni, gli scienziati hanno pensato che il primo popolo a colonizzare le Americhe fosse il popolo Clovis, che ha attraversato il ponte di Bering tra l’odierna Alaska e la Russia prima di diffondersi in Nord America e oltre circa 13.500 anni fa.

Parte della ragione di questa teoria era che le antiche impronte umane sono rare nel record fossile delle Americhe. Secondo Moreno, molte impronte potrebbero essere state distrutte dai ghiacciai che si sono ritirati alla fine dell’ultima era glaciale, 11.700 anni fa.

PILAUCO
Un rendering dell’antico umano che ha lasciato l’impronta di 15.600 anni in Cile.
Mauricio Alvarez/Courtesy of Karen Moreno

Fino ad ora, gli scienziati pensavano che le antiche impronte umane conservate a Monte Verde, un altro sito archeologico in Cile, fossero le più antiche impronte delle Americhe. Ma quelle impronte erano circa 1.100 anni più giovani dell’impronta trovata nel sito di Pilauco.

Sia le tracce di Monte Verde che l’impronta di Pilauco sono state fatte almeno 1.000 anni prima della data in cui i ricercatori pensano che il popolo Clovis abbia attraversato per la prima volta il Nord America.

Questo mette in dubbio la teoria “Clovis first”, ha detto Moreno. “E’ possibile che la gente abbia preso la stessa strada, ma forse prima di quanto pensassimo”: Gli uomini una volta cacciavano e macellavano i bradipi giganti in Sud America, ossa di 12.600 anni rivelano

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