L’influence médicale de Rhazes

Overview

Le médecin perse connu sous le nom de Rhazes (vers 865-c.923), ou ar-Rhazi (Abu Bakr Muhammad ibn Zakariya’ ar-Razi) est principalement connu pour son encyclopédie de médecine et pour son travail de pionnier sur la différenciation entre la variole et la rougeole. Sa grande synthèse des connaissances médicales grecques et arabes a d’abord été publiée sous le titre Kitab al-hawi, mais elle est plus connue sous la forme d’une traduction latine publiée en 1279 sous le titre Liber continens. L’ouvrage était considéré comme assez controversé à l’époque en raison de la volonté de l’auteur de critiquer le médecin grec Galien (vers 130-c. 200), généralement considéré comme une source infaillible de connaissances médicales. Pendant près de trois siècles, le Liber continens a constitué la principale source de connaissances thérapeutiques occidentales. L’ouvrage de Rhazes, Traité de la variole et de la rougeole, est devenu un point de repère dans le développement du concept d’entités pathologiques spécifiques et de la valeur de la précision diagnostique.

Contexte

Le Moyen Âge de l’histoire européenne correspond grosso modo à l’âge d’or de l’islam, la religion fondée par le prophète Mahomet (570-632). Tout comme le latin servait de langue d’apprentissage commune aux étudiants de toute l’Europe, l’arabe était la langue d’apprentissage de tout le monde islamique et les Perses, les juifs et les chrétiens ont participé au développement de la littérature médicale et scientifique arabe. La pharmacologie, l’optique, la chimie et l’alchimie présentaient un intérêt particulier pour les scientifiques arabes.

Pour de nombreux érudits européens, la médecine dite arabe n’était significative que par le rôle qu’elle a joué dans la préservation de la philosophie grecque pendant l’âge des ténèbres européen. Jusqu’à une époque assez récente, les chercheurs européens rejetaient généralement les preuves d’originalité dans les œuvres des auteurs médicaux et scientifiques arabes médiévaux et supposaient que la principale réalisation de la science, de la médecine et de la philosophie arabes était la préservation et la transmission du savoir grec ancien. En général, cependant, les savants, les médecins et les philosophes médiévaux ont accepté les écrits des anciens comme étant vrais et faisant autorité. Depuis les années 1970, les chercheurs ont redéfini la « médecine arabe » en « médecine islamique », en référence à la traduction, l’assimilation et la transformation des textes, des théories et des concepts des anciens philosophes grecs qui ont été introduits dans les pays arabes au IXe siècle. Pour les chercheurs contemporains, la médecine islamique reflète donc l’assimilation, l’intégration et le développement des nombreux éléments qui ont formé la culture islamique.

Les écrits des médecins et philosophes islamiques, souvent présentés comme des commentaires des travaux de Galien, ont finalement été traduits de l’arabe en latin et ont servi de textes fondamentaux dans les universités européennes. Les médecins et les savants médiévaux, qu’ils soient musulmans, juifs ou chrétiens, partageaient généralement l’hypothèse que le galénisme était un système complet et parfait. Ainsi, de nombreux nouveaux aperçus de l’histoire de la science et de la médecine ont été révélés par les tentatives d’étudier les travaux des écrivains islamiques, tels que Rhazes, selon leurs propres termes.

Impact

Bien que les médecins médiévaux, musulmans et chrétiens, aient généralement supposé que le galénisme était un système complet et parfait, les grands sages de la médecine islamique méritent d’être étudiés en tant que tels, et pas seulement pour leur rôle dans la préservation de la médecine classique. Les traductions latines des écrits médicaux de Rhazes, d’Avicenne (Ibn Sina, 980-1037), de Haly Abbas, d’Averroès (Ibn Rushd, 1126-1198) et d’Albucasis (al-Zahrawi, 936-1013), ont été les plus influentes en Europe, mais beaucoup de ces auteurs étaient également connus en tant que philosophes et alchimistes.

Rhazes a longtemps été honoré comme l’un des plus grands médecins du monde islamique, ainsi que comme l’un des médecins les plus scientifiques du Moyen Âge. Homme d’une énergie et d’une productivité remarquables, Rhazes est l’auteur d’au moins 200 traités médicaux et philosophiques, dont le célèbre Continens, ou « Livre complet de médecine ». Bien que Rhazes ait prétendu que l’ouvrage était encore incomplet, il était si massif qu’une édition latine en deux volumes imprimée en 1486 pesait plus de 20 livres.

En réponse aux accusations selon lesquelles il avait abusé des plaisirs de la vie, Rhazes a publié un livre intitulé La conduite d’un philosophe. Rhazes s’y décrit comme un homme qui a toujours été modéré dans tout, sauf dans l’acquisition de connaissances et dans l’écriture de livres. Il affirme avoir travaillé jour et nuit et s’être abîmé les yeux et les mains en écrivant plus de 20 000 pages en une seule année. Néanmoins, Rhazes enseignait qu’une voie médiane entre l’ascétisme extrême et l’excès d’indulgence était le mode de vie le plus sain. De nombreux biographes affirment que Rhazes est devenu aveugle vers la fin de sa vie, probablement à la suite de ses expériences alchimiques. Bien que ses collègues l’aient exhorté à subir une intervention chirurgicale pour corriger sa perte de vision, le grand médecin leur a répondu qu’il était las de voir le monde et qu’il refusait tout traitement médical ou chirurgical. Cependant, les récits biographiques ultérieurs affirment généralement que Rhazes est devenu aveugle après que son mécène al-Mansur ait fait frapper le médecin sur la tête avec l’un de ses livres pour ne pas avoir fourni de preuves de ses théories alchimiques.

Après avoir beaucoup voyagé et maîtrisé un large éventail de sujets, notamment la philosophie, la musique, la poésie et la logique, Rhazes s’est intéressé à la médecine après une rencontre fortuite avec un apothicaire à Bagdad. Ainsi, Rhazes avait déjà plus de 40 ans lorsqu’il a commencé à pratiquer la médecine, mais il a rapidement maîtrisé cet art et s’est forgé une grande réputation de guérisseur. En concurrence avec des centaines de candidats, Rhazes a été choisi comme médecin en chef de l’un des premiers grands hôpitaux de Bagdad. Rhazes a choisi l’emplacement le plus sain pour l’hôpital en suspendant des morceaux de viande à différents endroits afin de trouver celui où il y avait le moins de putréfaction. Grâce à sa pratique privée et à sa supervision de l’hôpital, Rhazes a compilé de nombreuses histoires de cas fascinantes. Celles-ci donnent un aperçu de l’éventail des plaintes pour lesquelles ses contemporains consultaient les médecins, des signes et des symptômes que le médecin jugeait significatifs, des types de traitement utilisés, des professions et des antécédents familiaux de ses patients, ainsi que de la relation entre le patient et le médecin. Parmi les découvertes attribuées à Rhazes figurent l’identification du ver de Guinée (Dracunculus medinensis), du nerf laryngé récurrent et de la spina ventosa. Selon Rhazes, les médecins et les patients étaient liés par des devoirs éthiques. Afin de prévenir et de guérir les maladies, les patients étaient obligés de faire confiance au médecin et de coopérer avec lui. Selon Rhazes, un médecin érudit et un patient obéissant pouvaient vaincre la maladie. Malheureusement, tous les patients n’étaient pas obéissants et de nombreux charlatans et imposteurs prétendaient guérir les maladies.

Le livre de Rhazes, Traité de la variole et de la rougeole, est devenu un point de repère dans l’histoire de la médecine. La variole (Variola) est une maladie virale aiguë généralement transmise par des gouttelettes en suspension dans l’air. En général, le virus pénètre dans l’organisme par les voies respiratoires supérieures. Les caractéristiques et la virulence du virus ont apparemment varié au fil du temps, mais les virologues ont reconnu deux formes de variole : Variola major, dont le taux de mortalité est d’environ 30 %, et la forme bénigne connue sous le nom de Variola minor, dont le taux de mortalité est d’environ 1 %. Le Traité de la variole et de la rougeole fournit des informations précieuses sur le diagnostic, la thérapie et les concepts des maladies au Moyen Âge. À l’époque, conformément à la tradition classique, les maladies étaient généralement définies en termes de symptômes majeurs, tels que les fièvres, les fièvres éruptives, les diarrhées et les lésions cutanées. Par conséquent, le traité de Rhazes sur la variole et la rougeole constitue un jalon important dans l’établissement du concept d’entités pathologiques spécifiques. Selon Rhazes, la variole était essentiellement une étape du passage de l’enfance à l’âge adulte au cours de laquelle le sang fermentait comme le vin. En suggérant que ce changement était un aspect naturel du vieillissement, Rhazes tentait d’expliquer pourquoi presque tous les enfants contractaient la maladie. Ces observations indiquent que la variole était une maladie infantile courante, voire omniprésente, à cette époque. La rougeole, que Rhazes reconnaît comme une maladie distincte, est causée par un sang très bilieux. Cependant, Rhazes admet que même un médecin expérimenté peut avoir du mal à distinguer la variole de la rougeole. Pour protéger sa réputation, le médecin devait attendre que la nature de la maladie soit évidente avant de donner son diagnostic. La variole et la rougeole pouvaient toutes deux être décrites comme des fièvres éruptives, mais la variole était plus dangereuse et laissait presque invariablement les survivants avec des marques et des cicatrices.

Traduit en latin, le livre de Rhazes a eu une profonde influence sur le traitement de la variole en Europe jusqu’au XVIIe siècle. Selon Rhazes, le médecin pouvait atténuer la virulence de la maladie par une prise en charge adéquate dès le début, mais une fois la maladie établie, il devait encourager l’éruption de la vérole par des frottements, de la vapeur, des purges et des saignées. Pendant plusieurs siècles, les médecins ont accepté le « traitement par la chaleur » prescrit par Rhazes et ont enveloppé les patients dans des couvertures afin d’augmenter la transpiration et de favoriser l’éruption de la vérole. Diverses recettes étaient censées faire disparaître les boutons, mais la présence quasi universelle de cicatrices de variole suggère que ces remèdes étaient inutiles. En différenciant la variole et la rougeole, Rhazes a fourni un cas paradigmatique pour penser en termes d’entités spécifiques de la maladie.

LOIS N. MAGNER

Lectures complémentaires

Livres

Hopkins, D. R. Princes et paysans : La variole dans l’histoire. Chicago : University of Chicago Press, 1983.

Khan, M. S. Islamic Medicine. Londres : Routledge & Kegan Paul, 1986.

Meyerhof, M. Études sur la médecine arabe médiévale : Théorie et pratique. Londres : Variorum Reprints, 1984.

Rhazes. Un traité sur la variole et la rougeole. Traduit par W. A. Greenhill. Londres : Sydenham Society, 1848. Réimpression, Medical Classics 4 (1939) : 22-84.

Siraisi, N. G. Medieval and Early Renaissance Medicine. Chicago : University of Chicago Press, 1991.

Articles

Magner, L. N. « Smallpox : Le plus terrible de tous les ministres de la mort ». International Journal of Dermatology 24 (1985) : 466-470.

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