L’histoire du tannage du cuir

Lorsque nos ancêtres ont appris à enrouler des morceaux de peau animale autour de leurs pieds pour les protéger des pierres et des épines, ils ont pu marcher plus vite. Quand ils ont découvert que la nourriture pouvait être transportée dans un sac en peau d’animal, ils ont pu marcher plus loin. Et lorsqu’ils ont appris à se couvrir le corps de peaux, ils se sont protégés des éléments. Lorsqu’ils ont appris à tanner les peaux non traitées pour les empêcher de devenir aussi dures que du bois ou de pourrir, ils ont produit pour la première fois du cuir souple et durable.
L’un des premiers métiers de nos ancêtres, le métier de tanneur utilise trois méthodes principales – le tannage à base de matières grasses, de plantes et de minéraux – qui sont toujours utilisées aujourd’hui. La recherche de méthodes de conservation des peaux a commencé au début de l’âge de pierre, vers 8 000 avant notre ère. Pour créer des cuirs imperméables, les hommes ont commencé à frotter des substances grasses sur les peaux brutes. Environ cinq mille ans plus tard, les peuples d’Égypte et de Mésopotamie auraient inventé le tannage végétal, en utilisant l’écorce de l’Acacia nilotica, ou gomme arabique. Le tannage à base de plantes est un processus lent qui utilise les tanins présents naturellement dans l’écorce et les feuilles de plantes, le plus souvent le mimosa, le châtaignier et l’écorce, et donne un cuir rigide. Le tannage par les plantes n’était pas la seule méthode connue des Égyptiens. Les artisans connaissaient déjà bien les méthodes de tannage basées sur l’huile de sésame et l’alun minéral. Les Romains, vers 800 avant J.-C., tannaient une variété de cuir – un cuir corium résistant pour les sandales ainsi qu’un cuir souple qu’ils nommaient aluta – en utilisant le procédé aujourd’hui communément appelé tannage à l’alun.
L’un des plus anciens procédés de tannage existant utilise une méthode inhabituelle. Les personnes vivant dans des climats plus froids, comme le Groenland ou l’Alaska actuels, travaillaient les peaux, en particulier les peaux de phoques, à l’aide de couteaux ulo ou de grattoirs en pierre spéciaux pour enlever les poils. Les peaux étaient ensuite culbutées ou battues, puis ramollies par l’urine. Après cela, les travailleurs du cuir, qui étaient principalement des femmes, utilisaient leurs dents pour mastiquer les peaux jusqu’à ce qu’elles deviennent très souples, puis les préparaient avec de la graisse et de l’huile de poisson.

Une autre méthode de tannage peut être reconstituée à partir de vêtements en cuir datant du cinquième siècle avant notre ère qui ont été découverts, bien conservés dans la glace, au Groenland. D’abord, la couche de graisse de la peau était enlevée avec de l’argile, puis elle était recouverte d’un mélange de cervelle animale, de foie, de graisse et de sel. Les peaux étaient ensuite cousues ensemble dans une tente ronde à l’aide d’aiguilles en os ou en corne et fumées sur un feu ouvert – le phénol, un ingrédient actif du tannage, était présent dans la fumée. Une méthode archaïque de tannage végétal naturel peut encore être observée aujourd’hui dans les villes royales du Maroc, Marrakech et Fès, où les tanneries veillent rigoureusement à ce que tous leurs colorants soient naturels et végétaux : poivron ou pavot rouge pour le rouge vif, rose pour le rose, henné pour l’orange, henné mélangé à du sucre pour le noir, indigo pour le bleu, menthe pour le vert, et grenade avec du safran pour créer du jaune.

La teinture du cuir est probablement aussi ancienne que le tannage. Depuis l’Antiquité, les humains ont décoré le cuir et l’ont utilisé pour se parer. Lorsque les hommes ont commencé à porter des peaux d’animaux, ils ont rapidement essayé de les colorer avec le jus des plantes – en fait, c’est peut-être ce désir de parure qui a stimulé l’invention du tannage végétal. Certaines des premières techniques de décoration du cuir connues, telles que l’outillage, l’estampage, la dorure, la teinture et la peinture, sont originaires d’Asie et ont fortement influencé le choix des ornements et des motifs des artisans européens du cuir et de la joaillerie. Au cours des quatorzième et quinzième siècles, la méthode d’ornementation préférée était la découpe du cuir, un dessin ornemental ou figuratif découpé dans le côté fleur du cuir et mis en valeur en l’enfonçant du côté charnu. Le poinçonnage, une autre technique d’ornementation courante nécessitant un cuir tanné au végétal, est dérivé du mot italien punzone, qui signifie  » timbre « , dans lequel une tige d’acier de taille et de forme variables est utilisée pour gaufrer le cuir humide.

Alors que les teintures du passé étaient des composés naturels, aujourd’hui la plupart sont des teintures à l’aniline. L’aniline fait référence à l’huile synthétique produite à partir du goudron de la houille ; substance incolore, inodore et toxique, le composant aniline n’est plus largement utilisé en raison de préoccupations environnementales et sanitaires. La teinture à l’aniline au sens moderne utilise une teinture transparente soluble dans l’eau pour conserver le caractère naturel du cuir et produire un cuir de qualité parmi les meilleurs qui soient. En utilisant des processus de cuir naturels ou à moindre impact, nous pouvons maintenant couvrir nos pieds et nos corps directement avec des produits en cuir sans toxines ou allergènes, ainsi les producteurs de cuir prennent la responsabilité non seulement pour les travailleurs, les produits et l’environnement, mais aussi pour les générations futures.

Le Dr Josephine Barbe fait partie de la faculté de l’Université technique de Berlin, en Allemagne, et est l’auteur de Leder : Geschichte, Techniken, Projekte (Cuir : histoire, technique, projets), Schiffer Verlag, 2013.

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