Les oiseaux guides de miel africains aident les chasseurs dans un partenariat rare et doux

Par Alister Doyle

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OSLO (Reuters) – Un petit oiseau africain qui guide les gens vers les nids d’abeilles dans l’espoir de partager le miel et la cire répond aux appels spéciaux des chasseurs dans un exemple rare de partenariat entre les animaux sauvages et les humains, ont déclaré des scientifiques jeudi.

Le chasseur de miel Yao Orlando Yassene tient une femelle sauvage de grand guide de miel, capturée temporairement pour la recherche, dans la réserve nationale de Niassa, au Mozambique, sur cette photo polycopiée publiée le 21 juillet 2016. Claire Spottiswoode/Science/ Handout via REUTERS

La coopération entre l’oiseau grand-guide et les chasseurs a été écrite pour la première fois par un missionnaire portugais en 1588, mais a été largement rejetée comme un pur ouï-dire. Ces dernières années, cependant, les chercheurs ont trouvé de plus en plus de preuves de ce lien.

Au Mozambique, les chasseurs réussissent beaucoup mieux à trouver du miel lorsqu’ils utilisent un cri traditionnel – un trille suivi d’un grognement qui ressemble à « brr-hm » – pour attirer les guides-miel, ont écrit les experts dans la revue Science.

Une fois attirés, les oiseaux conduisent les chasseurs vers des arbres avec des abeilles, comptant sur les humains pour soumettre les insectes avec du feu et de la fumée, couper le tronc, obtenir le miel et ensuite laisser derrière eux de la cire d’abeille qui est un délice pour les oiseaux.

Dans les années 1980, les scientifiques ont documenté le fait que les guides de miel recherchent l’aide des humains en émettant des appels distinctifs et en volant d’arbre en arbre pour attirer l’attention.

« Nous avons découvert que c’est une communication à double sens », a déclaré à Reuters l’auteur principal, Claire Spottiswoode, une biologiste de l’évolution qui travaille à l’Université de Cambridge et à l’Université du Cap. Les humains communiquent également avec les guides de miel ».

L’appel « brr-hm » « signale aux guides de miel qu’ils (les chasseurs) sont impatients de les suivre. Les guides-miel utilisent cette information pour choisir leurs partenaires », a-t-elle ajouté.

Le cri double les chances de se faire guider par un guide-miel, passant de 33 à 66 %, et augmente la probabilité de trouver un nid d’abeilles, passant de 17 à 54 %, par rapport à l’utilisation d’autres sons humains ou animaux pour attirer les oiseaux.

La plupart des coopérations humaines avec les animaux se font avec des animaux domestiqués ou dressés, comme les chiens ou les faucons. Le seul autre partenariat connu avec les créatures sauvages est lorsque les dauphins travaillent parfois avec les pêcheurs, selon l’étude.

Spottiswoode a déclaré que 20 chasseurs Yao interrogés dans la réserve nationale de Niassa au Mozambique ne connaissaient pas l’origine du cri traditionnel « brr-hm ». En revanche, au Kenya, les chasseurs sifflent pour attirer les oiseaux.

Cependant, les guides de miel ne sont pas entièrement doux.

Comme les coucous, ils pondent des œufs dans les nids d’autres oiseaux et les bébés guides de miel tuent leurs frères et sœurs adoptifs en les poignardant avec des crochets pointus sur leur bec. Spottiswoode les appelait « les Jekyll et Hyde du monde des oiseaux ».

Reportage d’Alister Doyle ; édition de Mark Heinrich

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