Le PDG de SES explique les avantages du transfert de propriété d’O3b Networks

Un graphique de la constellation O3b. Photo : O3b Networks

SES a annoncé le 29 avril un investissement de 20 millions de dollars dans le système de satellites en orbite terrestre moyenne (MEO) O3b Networks. Cette décision fait basculer la participation majoritaire en faveur de SES et se traduira par de nouveaux services satellitaires collaboratifs entre les satellites en orbite terrestre géostationnaire (GEO) de SES et la constellation O3b.

Avant cet investissement, SES détenait déjà 49,1 % des actions d’O3b. Avec les 20 millions de dollars supplémentaires, la société possède maintenant 50,5 pour cent des actions, et a l’option d’aller pour les 100 pour cent complets. L’investissement cumulé de SES dans O3b s’élève désormais à 323 millions, et l’entreprise considère O3b comme un moyen lucratif de stimuler ses services centrés sur les données.

Le cœur de l’activité de SES reste la vidéo, qui a représenté 71 % du chiffre d’affaires lors des résultats du premier trimestre 2016 de l’opérateur, également publiés le 29 avril. Mais alors que la vidéo a progressé d’une année sur l’autre de 5 %, la mobilité a connu une croissance plus de 10 fois supérieure. Lors d’une conférence téléphonique avec les investisseurs suite aux résultats financiers et à la décision d’investissement d’O3b, Karim Michel Sabbagh, président et CEO de SES a déclaré qu’O3b pourrait être une aubaine pour tous les principaux secteurs d’activité non-broadcast de SES, à savoir la mobilité, le gouvernement et les communications d’entreprise.

« La proposition de valeur d’O3b résonne déjà dans les trois verticaux de marché centrés sur les données ciblés par SES. Et dans un certain nombre de cas, nous servons également le même client grâce à la combinaison de capacités à large faisceau, plus la proposition de réseau de fibre dans le ciel d’O3b « , a-t-il expliqué.

Aujourd’hui, O3b exploite une constellation de 12 satellites MEO en bande Ka à haut débit (HTS), chacun capable de 1,6 gigabits par seconde (Gbps) avec une latence de moins de 150 millisecondes. La constellation est entrée en exploitation commerciale en septembre 2014, et Thales Alenia Space construit actuellement une série de suivi de huit autres engins spatiaux. Le chiffre d’affaires d’O3b pour 2015 provenait à 70 % de clients d’entreprise, à 24 % de clients de mobilité et à 6 % de clients gouvernementaux. Le carnet de commandes de l’opérateur MEO est de 350 millions de dollars, et plus de 50 pour cent des clients ont mis à niveau leurs engagements de service.

SES a fait état d’une croissance de 60,6 pour cent en glissement annuel des revenus de la mobilité pour le premier trimestre de 2016. Les entreprises et les gouvernements, qui représentent chacun 12 % du chiffre d’affaires, ont enregistré une baisse de 18,1 % et 5,9 % respectivement. Sabbagh a déclaré que SES voit plus de demande pour les services aux entreprises grâce aux combinaisons de MEO et GEO HTS, a cité de nouvelles affaires gouvernementales aux États-Unis, au Canada et au Royaume-Uni, et a décrit la mobilité comme ayant un  » succès sans précédent  » depuis que SES a annoncé des programmes HTS ciblant les clients aéronautiques et maritimes.

Sabbagh a décrit l’investissement d’O3b comme facilitant trois objectifs pour SES : étendre sa portée, augmenter ses capacités et améliorer sa base de croissance. Les deux opérateurs proposaient de plus en plus de produits combinés depuis avant que SES ne prenne une participation majoritaire. En particulier dans l’espace gouvernemental, SES Government Solutions et O3b ont réalisé de multiples démonstrations de vidéo, y compris en 4K en direct, pour le gouvernement américain, et en février de cette année, SES a commencé à offrir un réseau combiné de données par satellite MEO-GEO appelé SES Plus.

« Dans les cas où nous roulons les deux capacités ensemble, pour certains de nos clients, la considération pour prendre plus de cette capacité combinée était principalement autour de la valeur ajoutée que cela apporterait. Selon nous, cela a dédramatisé toute pression sur les prix à laquelle nous aurions été soumis », a déclaré Sabbagh.

Il a ajouté que SES avait prémédité la notion de propriété complète d’O3b depuis avant de passer des commandes pour SES 12, 14 et 15 – tous les programmes hybrides à large faisceau et HTS que l’opérateur a annoncés en juillet 2014 et février 2015.

« Lorsque nous concevions SES 12, 14 et 15, nous le faisions dans l’optique qu’à un moment donné, nous prendrions le contrôle d’O3b », a déclaré Sabbagh.

O3b aidera à fournir des offres HTS différenciées, a-t-il ajouté.

La question est maintenant de savoir quelle décision SES prendra concernant les 49,1 % d’actions restantes, qui sont évaluées à 710 millions de dollars. Selon Giles Thorne, analyste actions chez Jeffries, le résultat le plus probable est une démarche visant à réclamer la totalité.

« Notre scénario de base est que SES va maintenant exercer son option d’achat pour passer à 100 pour cent », a écrit Thorne dans une note de recherche du 29 avril. « La valorisation attrayante de SES a maintenant été complétée par une performance financière stable – le passage au contrôle d’O3b est une cerise sur le gâteau. »

SES a trois avenues potentielles à prendre maintenant. Le conseil d’administration d’O3b a accepté de peser une introduction en bourse (IPO) pour les actions restantes. Une IPO suivrait la réception des approbations réglementaires requises et la réalisation ultérieure de l’augmentation de 1,4 % des actions de SES pour obtenir une participation majoritaire. S’il n’y a pas d’introduction en bourse, SES peut exercer une « option d’achat » pour acquérir toutes les actions restantes. Thorne a écrit que les fenêtres pour l’ouverture d’une IPO pour les actionnaires minoritaires et pour l’option d’achat de 710 millions de dollars de SES courent simultanément jusqu’à la fin du mois de septembre 2017. Si aucun de ces scénarios ne se réalise, le troisième consiste pour les actionnaires d’O3b à exercer une « option de vente » où SES aurait l’obligation d’acquérir toutes les actions restantes d’O3b, à compter du 1er octobre 2017, pour une somme de base de 710 millions de dollars, ajustée pour une charge d’intérêt calculée aux taux du marché.

« Notre cas de base serait que SES exerce son option d’achat – le produit de l’option d’achat de 710 millions de dollars implique une valorisation identique à l’option de « passage au contrôle » », a écrit Thorne. « En supposant un coût du capital identique, il n’y a aucune raison pour que SES, en passant à 100 %, ne franchisse pas les mêmes obstacles à l’investissement que l’option de prise de contrôle. Cela tourne alors le débat sur la façon dont SES financerait le produit de 710 millions de dollars tout en conservant sa note d’investissement – la direction a été très peu engageante lors de l’appel. »

Sabbagh a déclaré que SES pèse actuellement toutes ses options.

« Nous voulons ancrer ces options de manière à ce que le jour où nous déciderons d’exécuter l’une de ces options, nous serons en mesure de le faire en toute transparence et, tout aussi important, en pleine conformité avec notre cadre financier. Nous devons donc équilibrer les considérations liées à l’acquisition complète d’O3b, à notre avis, avec toutes les autres priorités stratégiques que nous poursuivons en tant que SES – et nous avons maintenant la capacité de réfléchir à cette question tout en ayant le contrôle d’O3b « , a-t-il déclaré.

SES prévoit qu’O3b réalisera 32 à 36 millions de dollars de revenus annualisés à partir de chaque satellite MEO pleinement opérationnel après avoir atteint une utilisation  » en régime permanent « , qui est ciblée pour la fin de la troisième année de service commercial d’un satellite. O3b devrait générer des revenus de plus de 100 millions de dollars en 2016, doublant presque les revenus enregistrés en 2015. M. Sabbagh a déclaré qu’O3b pourrait à terme réaliser un chiffre d’affaires annualisé de 461 à 518 millions de dollars d’ici 2021, ce qui constituerait 22 % du chiffre d’affaires de SES pour l’exercice 2015. SES a réalisé son premier investissement dans O3b il y a six ans et demi.

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