La vie moderne pourrait faire rétrécir l’hippocampe. Voici' comment le faire grandir

Enfermé dans les recoins de votre cerveau se trouve l’hippocampe, de la taille d’un hippocampe. Ses deux parties imbriquées sont petites par rapport au reste du cerveau, mais elles jouent des rôles démesurés dans les fonctions cognitives. Des décennies de recherche ont révélé que l’hippocampe régule les impulsions et la maîtrise de soi, la mémoire des moments, des lieux et des émotions associées, ainsi que la mémoire spatiale et la navigation. Plus simplement, l’hippocampe joue un rôle déterminant dans la façon dont nous interagissons avec le monde qui nous entoure et dont nous nous en souvenons. De plus, il est extrêmement plastique, ce qui signifie qu’il change tout au long de la vie en fonction de facteurs comme les stimuli environnementaux, les dommages, l’apprentissage et l’utilisation.

C’est pourquoi Véronique Bohbot, chercheuse à l’Institut universitaire en santé mentale Douglas et professeure agrégée au département de psychiatrie de l’Université McGill, est légèrement préoccupée par ce qu’elle considère comme une tendance croissante à la désaffectation de l’hippocampe. Comme l’a expliqué Mme Bohbot à la journaliste M.R. O’Connor pour le nouveau livre de cette dernière, Wayfinding : The Science and Mystery of How Humans Navigate the World , « les conditions sédentaires, habituelles et dépendantes de la technologie de la vie moderne d’aujourd’hui changent la façon dont les enfants et les adultes utilisent leur cerveau. »

Elle poursuit :

« Les personnes qui ont un hippocampe rétréci sont plus à risque de souffrir de TSPT, d’Alzheimer, de schizophrénie et de dépression. Pendant longtemps, nous avons pensé que la maladie provoquait un rétrécissement de l’hippocampe. Mais des études montrent que le rétrécissement de l’hippocampe peut être présent avant la maladie. »

À l’heure actuelle, l’hypothèse de Bohbot est plus intrigante que réellement alarmante, mais elle soulève une question clé en deux parties : Qu’est-ce qui, dans la vie moderne, peut causer le rétrécissement de l’hippocampe, et comment peut-on prévenir ou même inverser ce déclin ?

Bien que le cerveau ne soit pas réellement un muscle, comme les muscles, il a besoin d’exercice pour rester en forme – un exercice mental. En particulier, l’hippocampe semble être fléchi par la navigation spatiale, quelque chose que Bohbot dit que nous faisons de moins en moins.

« Peut-être que dans le passé, nous n’avons jamais eu à aller sur le pilote automatique », a-t-elle dit à O’Connor. « Avoir des emplois en un seul endroit et des vies plus habituelles est nouveau. L’industrialisation a appris à tirer parti du système habitude-mémoire-apprentissage. »

« Ces changements sociétaux sont aggravés par le fait que le stress chronique, la dépression non traitée, l’insomnie et l’abus d’alcool peuvent tous réduire le volume de l’hippocampe », a ajouté Mme O’Connor. En effet, par rapport à d’autres régions du cerveau, l’hippocampe semble particulièrement enclin à l’atrophie.

Dans cette image de jeu vidéo publiée par Valve, on voit une scène du jeu de puzzle de téléportation Portal.
AP Photo/Valve

Mais ne vous inquiétez pas, la recherche a identifié un certain nombre de moyens potentiels pour maintenir votre hippocampe et même le développer. Les jeux vidéo qui mettent au défi la navigation spatiale, comme Super Mario 64 ou Portal, peuvent être bénéfiques. L’exercice physique habituel est utile. La méditation régulière semble fonctionner. Même des choses simples comme l’exploration de votre environnement, les voyages de fin de semaine dans des endroits inconnus et l’intégration de nouvelles activités dans votre vie quotidienne peuvent être un atout. Et bien sûr, dormir beaucoup fait aussi des merveilles.

Il y a des signes que l’hippocampe rétrécit en moyenne au fur et à mesure que la vie humaine s’automatise, mais il est encore plus que possible d’éviter ce déclin avec quelques actions ciblées.

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