La première règle de l’alchimie : on ne parle pas d’alchimie

Mis à jour / Jeudi 3 mai 2018 08:42
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« Ils voyaient l’alchimie davantage comme une philosophie, une façon de comprendre l’univers qui allait au-delà des réactions chimiques et dans le spirituel. » Photo : iStock

Par Vanesa Martinez

Opinion : si l’alchimie n’a jamais été considérée comme une science, sa pratique n’était pas si différente de celle de la chimie moderne

En 1923, Eugène Canseliet était un étudiant en alchimie de 24 ans à Paris. Son maître, qui se faisait appeler Fulcanelli (signifiant « feu du soleil »), était un vieil homme. « Un beau vieillard », décrivait Canseliet, « mais un vieillard néanmoins ».

Un jour, Canseliet ouvrit la porte pour trouver son maître qui l’attendait, mais l’homme en face de lui était loin d’être âgé. En fait, il semblait dans la force de l’âge. Canseliet comprit alors que son maître avait enfin trouvé la pierre philosophale, le but de tous les alchimistes, qui, en plus de transformer les métaux vils en or, guérissait toutes les maladies et conférait l’immortalité.

Fulcanelli remit à Canseliet trois manuscrits et disparut, pour ne plus jamais être revu. Sa véritable identité reste un mystère, mais son existence n’est pas contestée. En fait, les services secrets de l’armée américaine l’ont recherché pendant la Seconde Guerre mondiale, car ils soupçonnaient qu’il pouvait détenir des informations concernant la recherche sur la bombe atomique. Ils ne l’ont pas trouvé.

L’Alchimiste de David Ryckaert III (1634). Photo par Imagno/Getty Images

L’alchimie n’a jamais été considérée comme une science, pas même par les alchimistes. Ils la considéraient davantage comme une philosophie, une façon de comprendre l’univers qui allait au-delà des réactions chimiques et vers le spirituel. Pour un alchimiste, chaque corps, y compris les minéraux, avait un esprit qui l’imprégnait, et cet esprit pouvait être isolé de la matière et condensé dans la pierre philosophale.

Nous vivons à une époque où la connaissance est divisée en une série de branches, elles-mêmes subdivisées en spécialités et sous-spécialités. Du point de vue de l’alchimie, cela est inconcevable : on aurait considéré comme un obstacle le fait de tenter de pénétrer les mystères de la nature, que les alchimistes considéraient comme un tout. Nous sommes astronomes ou physiciens, chimistes ou biologistes, médecins, philosophes ou lettrés : un alchimiste devait être tout cela, et probablement plus.

Les différences de vision du monde mises à part, la pratique de l’alchimie n’était pas si différente de celle de la chimie moderne. En effet, les alchimistes ont fait plusieurs découvertes importantes pour la science, comme l’isolement de l’acide chlorhydrique, l’acide présent dans notre estomac. Plus près de nous, le bain-marie ou bain d’eau – une technique très utilisée pour faire fondre le chocolat – a été attribué à l’ancienne alchimiste Marie la Juive.

Les traités d’alchimie sont donc des collections d’énigmes, parfois écrites et parfois sous forme graphique

L’or n’était pas recherché pour sa valeur, mais parce qu’on croyait qu’il était le métal le plus parfait. Transformer les métaux communs en or était une façon de les améliorer, de les rapprocher de la perfection. Au fur et à mesure que les métaux se transformaient, la personne qui les exploitait faisait de même. L’alchimie était alors considérée comme un moyen de se perfectionner.

Les connaissances alchimiques étaient considérées comme précieuses, et en tant que telles ne pouvaient pas tomber entre les mains de n’importe qui. Beaucoup d’hommes seraient prêts à transformer des métaux vils en or sans aucun intérêt pour l’élévation spirituelle, et le métier devait donc être tenu secret. Première règle du club d’alchimie : on ne parle pas du club d’alchimie.

Les traités d’alchimie sont donc des recueils d’énigmes, parfois écrits, parfois sous forme graphique. Des images représenteraient les opérations chimiques à effectuer à l’aide de dessins compliqués faisant intervenir des signes astronomiques et des dieux grecs, comme ceux du Mutus Liber (livre muet), publié en 1677. La combinaison de deux éléments aux qualités opposées, par exemple, est dessinée comme le mariage du soleil et de la lune.

Qui aurait pu savoir que la bible pouvait servir de manuel de chimie ?

La nécessité du secret a donné naissance à un langage merveilleusement lyrique et plein d’images évocatrices. La sublimation, un processus par lequel un solide devient directement un gaz sans se transformer d’abord en liquide, était décrite comme le vol des aigles. « L’aigle a volé sept fois » est une instruction pour que la matière soit sublimée sept fois. Une autre métaphore utilisée est la mise à mort du dragon ou du serpent, qui représente la fixation ou la solidification du mercure philosophique (à ne pas confondre avec l’élément mercure). Pour fixer l’élément, il faut enlever l’humidité.

« La femme reçut les deux ailes d’un grand aigle, afin qu’elle puisse voler Puis, de sa bouche, le serpent cracha de l’eau comme un fleuve, pour rattraper la femme et l’emporter avec le torrent. Mais la terre vint en aide à la femme en ouvrant sa bouche et en avalant le fleuve que le dragon avait craché de sa bouche. »

Ce fragment est indiscernable des anciens traités alchimiques, mais la source est tout autre. Au cas où vous n’auriez pas reconnu les lignes, il s’agit de l’Apocalypse 12:14. Qui aurait su que la bible pouvait être utilisée comme un manuel de chimie ?

Que devint Canseliet ?

La rencontre avec son maître stimula Canseliet qui poursuivit sa quête personnelle de la pierre philosophale. En 1938, il a terminé la plus grande partie du travail et attend la fin du processus final. À ce stade, les traités décrivent le mélange chimique (« l’œuf philosophal ») émettant une série de notes de musique à l’approche de sa transformation finale. Canseliet a entendu toutes les bonnes notes, mais quelque chose a mal tourné et le processus s’est arrêté.

« Un petit soleil s’est levé du , décrit-il, et a disparu à travers le plafond. Tous les chiens du quartier se sont mis à aboyer. Cette nuit-là, notre hémisphère était couvert d’un immense éventail rouge, aux longues branches vertes, irradiant depuis le nord : c’était l’aurore boréale géante de janvier 1938.

Les aurores boréales de cette année-là ont en effet été rapportées par de nombreuses sources comme étant parmi les plus spectaculaires de l’histoire, visibles dans toute l’Europe, et même depuis le nord de l’Afrique. Canseliet les a attribuées aux énormes quantités d’énergie qui se sont échappées de son mélange chimique lorsque l' »œuf » s’est brisé. Curieusement, une interprétation rivale prétendait qu’il s’agissait d’une des prophéties de Fatima, annonçant la Seconde Guerre mondiale. On ne sait jamais avec les trucs surnaturels.

Canseliet essaie à nouveau en 1951 dans son laboratoire de Savignies, mais cette tentative est également infructueuse. Néanmoins, il a écrit des articles et des livres, a été interviewé plusieurs fois par des journaux et des télévisions françaises et a continué à publier sur l’alchimie jusqu’à sa mort en 1982. Il avait plusieurs étudiants au moment de sa mort et il est possible qu’ils et d’autres personnes effectuent encore des opérations alchimiques aujourd’hui. Transformer du plomb en or semblera toujours une idée farfelue, mais il y a quelque chose à dire sur la façon dont l’appréciation de la nature peut aider à nous transformer en de meilleures personnes.

Les opinions exprimées ici sont celles de l’auteur et ne représentent ni ne reflètent les opinions de RTÉ

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