Histoire vraie d’un essai ouvert de D League

Histoire vraie d’un essai ouvert de D League

nba.com | 17 octobre 2014

Par Brian Kotloff

imageKiwi Gardner s’est réveillé ce matin-là pessimiste.

C’était le dimanche 6 octobre 2013, et pour l’une des premières fois de sa vie, il était fatigué de jouer au basket.

À 20 ans, il était déjà un compagnon du basket : Une sensation YouTube, grâce aux vidéos virales du garde dreadlocké d’1,80 m dominant les matchs de lycée en Californie et en Arizona ; un abandon universitaire, après des passages tumultueux à Providence (R.I.) et Midland (Tex.) ; une légende locale de la Bay Area qui n’avait pas grand-chose à montrer pour sa renommée.

La carrière professionnelle dans laquelle il s’était lancé quelques semaines plus tôt — voyageant de sa maison à East Oakland pour essayer les équipes de la NBA Development League à Bakersfield, Los Angeles, Milwaukee, Portland et Reno — était censée être la poursuite d’un rêve.

Et pourtant, il s’est rendu compte que « ce n’était pas vraiment si amusant. »

« À chaque essai, j’avais l’impression d’avoir trouvé un nouveau foyer », dit-il, puis est venue la déception…

Nous sommes satisfaits de nos meneurs de jeu vétérans.

Nous allons chercher des joueurs ailleurs.

Vous ne pouvez pas jouer à ce niveau.

Il ne voyait guère de raison de participer à l’essai des Santa Cruz Warriors, à seulement 80 minutes de route ce jour-là. « Je ne pensais vraiment pas avoir une chance là-bas. J’ai juste pensé que c’était trop beau pour être vrai. »

L’entraîneur principal des Warriors, Casey Hill, n’avait jamais entendu parler de Kiwi Gardner.

Mais quand vous êtes l’entraîneur débutant d’une équipe de D-League de la NBA, et que vous parcourez une liste de joueurs qui ont payé 100 dollars pour s’inscrire à votre essai ouvert, en espérant que peut-être l’un d’entre eux s’avère être un tireur, un défenseur ou un rebondeur de calibre de ligue mineure, un nom comme celui-là attire votre attention.

« Vous allez évidemment poser des questions à son sujet », dit Hill un an plus tard. « Je veux dire, son nom est Kiwi. »

Quand il a entendu parler des temps forts avec des millions de vues et de la série documentaire, Hill n’a pas regardé. Gardner avait besoin d’une ardoise propre, d’une paire d’yeux impartiaux, a-t-il réalisé.

Ce que l’entraîneur a vu n’était pas un streetballer avec une poignée de fantaisie et une gâchette rapide, mais un meneur de jeu avec autant de substance dans son jeu que de style – un qui était de toute évidence « le meilleur joueur sur le terrain ».

« C’était juste le regard sur son visage », se souvient Hill. « Dès que j’ai commencé à lui parler, je pouvais dire que c’était comme, ‘C’est ma chance de faire enfin quelque chose pour obtenir une certaine notoriété’. Je l’ai vu en lui. Et la façon dont ça sort de lui, c’est comme une boule de feu complète. »

Lors de la dernière action de l’après-midi, après que le terrain de 30 joueurs ait été coupé en deux, les entraîneurs ont élaboré un jeu d’entrée en jeu de dernière seconde, mettant le ballon dans les mains de Gardner. Il a passé à un coéquipier pour le layup gagnant.

« Assure-toi de t’inscrire pour le tryout d’Oakland », lui a dit Hill.

Il l’avait déjà fait.

« Je pense que ça l’a un peu touché, aussi », dit Gardner.

Quatorze des 18 équipes de la NBA D-League ont organisé des tryouts ouverts depuis la fin de la saison 2013-14 en avril. Les Warriors tiendront le leur vendredi à Oakland, et Hill aura toute une histoire à raconter aux aspirants pros présents.

L’ascension de Gardner dans le basket s’est transformée en la quintessence de l’histoire de la NBA D-League.

Vingt-cinq jours après le tryout, il était à un match de football de lycée, échangeant des regards entre le terrain — où son cousin Jaquan était la vedette en tant que running back senior de Central Valley — et son iPhone.

Gardner s’attendait à être choisi tôt dans la draft de la NBA D-League. L’attente est devenue insoutenable. « Je n’avais même pas réalisé combien de tours il y avait. Ça n’arrêtait pas d’aller, d’aller, d’aller et d’aller. »

Hill et les six autres membres du brain trust de Santa Cruz l’ont attrapé au septième tour, avec leur dernier choix de la journée.

Trente-cinq jours après l’essai, Seth Curry est entré dans le vestiaire après le premier entraînement du camp d’entraînement avec des égratignures en travers du cou.

« D’où ça vient ? » Hill a demandé à son meneur de jeu titulaire.

« Kiwi », a répondu Curry.

Quarante-six jours après l’essai, Gardner a vérifié le site Web des Warriors de Santa Cruz. Son nom était l’un des 12 sur la liste finale, un survivant de trois tours de coupes.

Il a couru pour appeler Hill. « Imadetheteam, Imadetheteam ? »

Deux cent quatre-vingt-cinq jours après l’essai, Steve Kerr a appelé son nom. Il a sauté du banc, portant l’uniforme des Golden State Warriors de sa ville natale, et a marqué sept points dans la dernière minute du troisième quart-temps de leur dernier match de Summer League.

« C’est comme un sentiment surréaliste », a-t-il dit après coup, en secouant la tête. « Je ne peux vraiment pas le décrire. »

Gardner entame sa deuxième saison en tant que visage des Santa Cruz Warriors et, avec Curry échangé à ErIe, potentiellement son garde principal.

Mais avec le dernier échelon de l’échelle restant à gravir, chaque jour est un essai ouvert.

« Il a joué chaque pratique et chaque match comme s’il essayait de faire partie de la liste », dit Hill. « La chose la plus importante est qu’il garde exactement la même attitude. »

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Cet article vous a été apporté par Licensed NBA & NFL Player Agent Andrew P. Lehman, J.D. and Free Agent Sports, the Nation’s Leading Provider of Athlete Endorsement Services, with Offices in Los Angeles, CA and Houston, TX. FAS a vu la nécessité d’une action plus agressive de la part des agents pour les athlètes afin d’obtenir des avals de marque et a pris cette industrie d’assaut. C’est notre expérience en tant que cadres d’entreprise et nos relations privilégiées avec les PDG qui nous donnent un avantage concurrentiel sur toutes les autres agences sportives. Notre philosophie est de présenter des opportunités d’affaires aux joueurs afin de les soutenir longtemps après la fin de leur carrière. FAS est une agence sportive détenue et gérée par un avocat qui représente des joueurs professionnels de basket-ball et de football aux États-Unis et à l’étranger. « S’il est vrai que les bonnes choses arrivent à ceux qui les attendent, ce ne sont que les choses qui restent à ceux qui se démènent ». Andrew P. Lehman, J.D. Licensed Player Agent & Entrepreneur. www.freeagentsports.com

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