Alexandrie

Dans la partie nord-ouest de l’Égypte, longeant la mer Méditerranée, se trouve une ville appelée Alexandrie . La ville a été nommée en l’honneur d’Alexandre le Grand, qui l’a fondée vers 334 avant Jésus-Christ lors de ses conquêtes épiques. Il y avait beaucoup d’Alexandries fondées pendant les voyages de conquête d’Alexandre le Grand, mais aucune aussi célèbre, grande ou riche.

Location

La ville d’Alexandrie se trouve sur la côte de l’Égypte, au bord du delta du Nil. Le lac Mariut borde la ville au sud. Les côtés nord et sud des villes avaient des ports. Certains de ces ports pouvaient accueillir 1 200 navires.

Lorsque les Grecs ont construit Alexandrie, la branche canopique du Nil coulait près de la ville. Des canaux apportaient l’eau douce du fleuve à la ville et au lac Mariut. Alexandrie se trouvait sur les routes commerciales de l’est, de l’ouest et du sud. Elle servait également de port pour les navires céréaliers romains faisant le commerce du blé et d’autres céréales.

L’Alexandrie d’aujourd’hui est très différente de la ville antique. La branche canopique du Nil s’est ensablée au 13e siècle de notre ère. Les scientifiques ont appris qu’Alexandrie se trouve sur la ligne de faille entre deux continents. Cela signifie que la terre sur laquelle la ville est assise s’est enfoncée d’environ 20 pieds depuis sa création.

Au cours des 2 000 dernières années, le niveau de la Méditerranée a augmenté de quatre ou cinq pieds. En raison de l’élévation du niveau de la mer et des tremblements de terre, la plupart des anciens rivages d’Alexandrie sont sous l’eau. Les archéologues ont cartographié les ruines sous-marines. La construction met souvent les ruines à jour, de sorte que les archéologues doivent effectuer des fouilles de sauvetage.

L’histoire d’Alexandrie

Les érudits pensent qu’un site égyptien nommé Rhakostis pourrait avoir été sur le site d’Alexandrie. Les érudits diffèrent sur la question de savoir s’il s’agissait d’un village de pêcheurs ou d’un poste de garde. À ce jour, les archéologues n’ont trouvé aucun vestige de Rhakostis sur terre. Le Grec a fondé Alexandrie en 331 avant J.-C.

Statue d’Alexandre le Grand

Alexandre le Grand a choisi le site d’Alexandrie et en a planifié les limites. Dinocrate de Rhodes a organisé la ville qui couvrait une superficie d’environ neuf miles. Les chercheurs pensent que 400 000 personnes auraient pu vivre dans l’Alexandrie antique, bien que les estimations de la population puissent être incorrectes car les archéologues n’ont pas encore fouillé toute la ville.

Alexandre a donné à son général, Ptolémée, la gouvernance de l’Égypte. Il installa son gouvernement à Alexandrie. Après la mort d’Alexandre en 323 av. J.-C., Ptolémée intercepte le corps du roi et l’enterre à Memphis, tandis qu’il construit un tombeau à Alexandrie, qui deviendra plus tard un site « touristique » pour les anciens Égyptiens. Cependant, il reste inconnu du monde moderne.

Les Ptolémées ont régné sur l’Égypte pendant près de 300 ans. La dernière souveraine ptolémaïque fut Cléopâtre VII. Elle s’est suicidée avant qu’Octave Auguste ne puisse l’emprisonner ou l’exécuter. Après cela, l’empire romain a régné sur Alexandrie.

Lorsque l’empire romain s’est divisé, l’Égypte a fait partie de l’empire byzantin. Les Arabes ont conquis Alexandrie à la fin du septième siècle. Les érudits ont trouvé difficile d’apprendre sur la ville pendant chaque phase de son existence, à cause de la ville moderne. Les archéologues poursuivent leurs fouilles et apporteront plus de lumière sur l’histoire de l’ancienne Alexandrie.

La culture de l’ancienne Alexandrie

Les preuves suggèrent que la culture de l’ancienne Alexandrie était un mélange d’idées égyptiennes et grecques. Les Ptolémées ont apporté des sculptures et des pièces architecturales d’Héliopolis pour décorer leur ville. Ils ont mélangé certains dieux grecs avec des divinités égyptiennes et ont également institué un nouveau dieu, Sérapis. Ses attributs provenaient de plusieurs dieux grecs et égyptiens.

Les Alexandrins décoraient leurs tombes de scènes grecques et romaines. Les chercheurs ont trouvé des tombes avec des peintures qui mélangeaient les deux styles artistiques. Les Grecs incinéraient leurs morts, tandis que les tombes alexandrines contenaient à la fois des corps et des urnes crématoires. Le gouvernement grec ne reconnaissait pas les mariages entre Grecs et Égyptiens, pourtant des relations mixtes avaient lieu.

© Loise – Le théâtre romain antique d’Alexandrie

Le plan de l’Alexandrie antique

Les murs hellénistiques qui entouraient la ville antique s’élevaient autrefois à près de 30 pieds de haut, aujourd’hui réduits à un fragment de la construction originale.

La ville était initialement organisée selon une grille hellénistique. Il y avait deux grandes rues, d’environ 46 pieds de large, l’une allant du nord au sud et l’autre de l’est à l’ouest. D’autres routes, d’environ 23 pieds de large, divisaient chaque section ou quartier en blocs. Des rues plus petites divisaient chaque bloc. La disposition des rues permettait aux vents du nord de rafraîchir la ville.

Les citoyens grecs, égyptiens et juifs vivaient chacun dans un quartier différent. Le quartier royal se trouvait dans la partie nord de la ville. Il se trouve aujourd’hui sous les eaux du port de l’Est. La nécropole de la ville se trouvait à l’extérieur des anciens murs.

Les citoyens ont construit des villas le long des rives du lac Mariut pour cultiver des raisins et faire du vin. Les ports ont été construits ou agrandis. Les bâtisseurs ont ajouté des brise-lames aux ports de la côte. Une chaussée relie l’île de Pharos à Alexandrie. Le célèbre Phare d’Alexandrie fut construit sur un côté de l’île pour guider les navires dans le port.

© Daniel Mayer – Ruines de l’Amphithéâtre

Le Phare d’Alexandrie

Le Phare d’Alexandrie était l’une des sept Merveilles du monde antique. C’était la seule Merveille ayant une utilisation pratique et séculaire. Aujourd’hui, les vestiges du bâtiment gisent sous l’eau, près du fort Qait Bey. Les érudits ont une bonne idée de ses dimensions et de sa forme à partir de documents anciens, d’images et de modèles.

© Aymantarek24 – Réplique à l’échelle du phare

Les érudits estiment que le phare mesurait entre 400 et 500 pieds de haut. Les images et les documents disent que les Ptolémées ont construit le phare en trois niveaux. Le niveau inférieur du phare était un carré, le niveau intermédiaire était octogonal et le niveau supérieur était cylindrique. Les constructeurs ont conçu une approche par rampe et un escalier en spirale à l’intérieur.

Il existe peu d’informations détaillant le phare et l’intérieur des deux étages supérieurs. On pense que l’étage supérieur s’est effondré en 796 avant JC. Des tremblements de terre dévastateurs ont détruit les restes du phare à la fin du 14ème siècle.

Les preuves existantes suggèrent que le phare tenait un grand feu ouvert, et qu’un miroir reflétait la lumière pour guider les navires. Ce que les chercheurs trouvent peu clair, c’est la forme du sommet du phare. Les archives anciennes parlent d’une statue ou d’une paire de statues qui se trouvaient au sommet du phare. Les chercheurs pensent qu’un incendie prolongé aurait pu affaiblir n’importe quel sommet du bâtiment et provoquer son effondrement.

Les fouilles des ruines sous-marines ont révélé que les Ptolémées ont apporté des statues et des obélisques d’Héliopolis. Ils ont placé ces objets autour du phare pour montrer qu’ils contrôlaient l’Égypte. Les chercheurs ont trouvé des statues colossales de 40 pieds de haut représentant un couple ptolémaïque habillé en dieux égyptiens.

Le phare d’Alexandrie est resté debout pendant 17 siècles.

La bibliothèque d’Alexandrie

La bibliothèque d’Alexandrie se trouvait dans le quartier royal et abritait environ 700 000 parchemins. Les Ptolémées ont acquis ou volé d’autres bibliothèques et parchemins sur les navires de passage. Ils voulaient que la bibliothèque devienne un centre de connaissances dans le monde hellénistique.

Les Ptolémées rassemblaient des documents provenant de tout le monde connu. De nombreux érudits travaillaient à la bibliothèque et faisaient des découvertes dans une variété de sujets. Eratosthène a calculé la circonférence de la terre. Euclide a formulé la géométrie, et Archimède a conçu des dispositifs mécaniques.

À un moment de l’histoire, la Bibliothèque a brûlé pour des raisons inconnues, que l’incendie soit intentionnel ou accidentel. Le Serapion, un temple à Serapis, servait d’annexe à la Bibliothèque. Il contenait 200 000 parchemins jusqu’à son incendie à la fin du quatrième siècle. En 640 après JC, tous les parchemins de la Bibliothèque d’Alexandrie avaient disparu.

Musée de l’Alexandrie antique

Le Museion était le musée de l’Alexandrie antique. Il était associé à la Bibliothèque et se trouvait dans le quartier royal. Un museion était un temple pour les Muses. Ces neuf déesses inspiraient les artistes, les savants et les scientifiques.

Divers savants travaillaient au Museion, étudiant, parmi de nombreux autres sujets, la médecine, la philosophie et l’astronomie. Les étudiants recevaient un enseignement dans le Museion et la bibliothèque. Le sort du Museion est inconnu, mais ses ruines pourraient se trouver sous l’eau aujourd’hui.

Autres bâtiments

Caesareum

Cléopâtre a construit le Caesareum pour honorer Marc Antoine. Auguste le dédia au culte des empereurs romains. Les deux obélisques que les visiteurs modernes ont surnommé « les aiguilles de Cléopâtre », se trouvaient à l’extérieur du Césarée. C’est en fait Thoutmosis III qui a commandé ces monuments qui se trouvent aujourd’hui en Angleterre et aux États-Unis. Grecs ou Romains les avaient initialement apportés à Alexandrie depuis Héliopolis.

Citernes

Une série de citernes reliées entre elles se trouve sous Alexandrie. Elles fournissaient de l’eau à la population antique. Elles ont trois niveaux de colonnes avec des arcs qui les relient. Jusqu’à la fin du 20e siècle, les savants ne connaissaient que l’emplacement d’une seule citerne. Aujourd’hui, les archéologues ont trouvé plus de 100 citernes et tentent d’en ouvrir certaines au public.

Cimetières

Catacombes de Kom el-Shaqafa

Un puits de 65 pieds de profondeur mène aux catacombes de Kom el-Shaqafa. Une chapelle funéraire combine les symbologies grecque et égyptienne. Les gens ont creusé d’autres chambres pour former des catacombes avec des emplacements pour les corps et les urnes. Les érudits ont également trouvé une salle pour les banquets funéraires.

La Nécropole (Gabbari)

Une fouille de sauvetage dans cette zone a révélé plus de 17 tombes. Des centaines de niches dans les murs contenaient chacune un ou plusieurs corps. Des urnes funéraires se trouvaient sur le sol des tombes. Les érudits ont déterminé qu’il s’agissait de tombes de classe moyenne.

Faits d’Alexandrie

  • Alexandre le Grand a établi Alexandrie en 331 av. J.-C.
  • L’une des sept merveilles du monde antique, le phare de Pharos, se trouvait à Alexandrie.
  • La bibliothèque et le musée d’Alexandrie étaient un ancien centre de connaissances.
  • Les Ptolémées ont gouverné l’Égypte depuis Alexandrie pendant 300 ans.
  • Le tombeau d’Alexandre le Grand se trouvait à Alexandrie, mais les archéologues ne l’ont pas trouvé, à ce jour.
  • Aujourd’hui, les vestiges du phare de Pharos et du quartier royal sont sous l’eau.
  • Les archéologues découvrent chaque année de nouvelles informations sur l’Alexandrie antique.

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