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¿Por qué los pinos (género Pinus) huelen como lo hacen? ¿Qué hace que el sasafrás (género Sassafras) tenga un olor característico, dulce y picante? ¿Qué hace que el olor del eucalipto (género Eucalyptus) sea tan fresco y vigorizante? El origen puede ser el mismo: los terpenos (y los terpenoides, terpenos químicamente modificados). Diversas plantas, así como algunos insectos, producen estos compuestos orgánicos, muchos de los cuales desprenden fuertes olores. Las hojas, la corteza e incluso las raíces odoríferas suelen ser ricas en terpenos y terpenoides. Aunque algunos olores sirven para atraer a los polinizadores, otros son defensivos, destinados a disuadir a las plagas y atraer a sus depredadores. El eucalipto, la salvia y la menta son algunos ejemplos de productores de terpenoides con aroma defensivo. La producción de terpenos aumenta drásticamente con el calor, lo que sugiere que los terpenos desempeñan un papel en la regulación de la temperatura en los bosques.

Más que un placer para nuestras narices, se ha demostrado que muchos de los terpenos y terpenoides emitidos por las coníferas son buenos para nuestra salud. En Japón, la Agencia Forestal fomenta una práctica llamada «baño de bosque» (shinrin-yoku), que consiste básicamente en respirar mientras se dan paseos serpenteantes y meditativos por el bosque. La Agencia recomienda el baño en el bosque para aliviar el estrés y mejorar el estado de ánimo. Los beneficios reconstituyentes del bosque van más allá de la serenidad calmante de la naturaleza. Los terpenos y terpenoides producidos por las coníferas -que componen gran parte de los bosques de Japón- tienen propiedades antiinflamatorias, antioxidantes, analgésicas e incluso antitumorales, como demostró un estudio publicado a principios de este año.

Los aceites esenciales utilizados en medicina y aromaterapia están compuestos en gran parte por terpenos y terpenoides. Los pinos, árboles olorosos muy apreciados por su aroma, producen pineno, un terpeno que ha demostrado tener efectos antiinflamatorios. El olor a pimienta y menta del felandreno y el eucaliptol, ambos emitidos por los eucaliptos, son antidepresivos además de eficaces supresores de la tos. El sasafrás huele tan dulce en parte gracias al acetato de geranilo, un monoterpeno de olor dulce y afrutado con propiedades antimicrobianas.

Los árboles no son las únicas plantas que emiten terpenos. El limoneno, presente en los cítricos, se utiliza en productos de limpieza, cosméticos e insecticidas, y puede aliviar los problemas gastrointestinales y la acidez de estómago. El mirceno es un terpeno que se encuentra en una variedad de plantas, como el lúpulo, el mango, el tomillo y el cardamomo, entre otras. El linalol, que se encuentra en muchas flores y plantas aromáticas (como la lavanda y el laurel), se utiliza ampliamente en champús, jabones y otros productos de higiene perfumados. El aceite de lavanda también es conocido por sus cualidades calmantes.

Así que, si necesitas un respiro del inminente frenesí navideño, busca un bosque y date un baño. La mayoría de los viernes y sábados ofrecemos visitas gratuitas al Atlanta BeltLine Arboretum, así como visitas especializadas a los bosques urbanos de forma regular. Consulta nuestro calendario para ver el programa completo.

¿No puedes escaparte al bosque? Mete la nariz en el pino más cercano y respira esos terpenos. Luego, sigue con tus asuntos, un poco más tranquilo, un poco renovado.

Fuentes:
https://www.thoughtco.com/why-christmas-trees-smell-so-good-606134
https://www.nytimes.com/2017/07/31/science/sycamore-tree-smell-odor.html
https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC5402865/
https://books.google.com/books/about/The_Chemistry_of_Plants.html?id=1ilIG4qSp4cC&printsec=portada&source=kp_read_button#v=onepage&q&f=false
https://en.wikipedia.org/wiki/Terpene
https://en.wikipedia.org
https://www.npr.org/sections/health-shots/2017/07/17/536676954/forest-bathing-a-retreat-to-nature-can-boost-immunity-and-mood

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