¿Mito o realidad? – ¿Ayudará el alcohol a proteger contra la radiación?

Estimado Dr. Zoomie – Estaba viendo una película sobre un submarino ruso que tuvo un accidente con un reactor. En la película le decían a la tripulación que bebiera vodka para protegerse de la radiación. ¿Esto es mentira o es real?

Vi la película de la que habla – creo que se llamaba K-19, el hacedor de viudas. No es una mala película, y el incidente al que se refiere ocurrió realmente. Un submarino nuclear soviético tuvo un accidente catastrófico con su reactor no muy lejos de la costa americana. La película se tomó algunas libertades con la ciencia y la ingeniería, por supuesto, pero fue un divertido para ver.

Esta imagen se dice que es la foto que la Armada de EE.UU. tenía del K-19

Una foto de la Armada de EE.UU. del submarino real K-19 de la clase 658 de submarinos

En cuanto a su pregunta, hay una manera específica de verlo y una manera más general. Permíteme que intente abordar ambas.

La pregunta específica es «¿Ayudará el alcohol a proteger contra los daños de la radiación, o simplemente evitará que me preocupe tanto?»

La respuesta es un poco de ambas cosas – pero más de la última. Pero retrocedamos un poco y hablemos de cómo la radiación daña el cuerpo. Entonces podremos ver cómo el alcohol (y otras medidas) pueden -o no- ayudar.

Cuando la radiación interactúa con nuestras células puede hacer una de estas dos cosas: puede despojar a un electrón de un átomo, creando un par de partículas cargadas (el electrón con carga negativa y el átomo restante con carga positiva, ahora llamado ion) que llamamos par de iones. Este par de iones puede recombinarse o puede provocar cambios químicos en la célula que conduzcan a la formación de moléculas activas (y potencialmente dañinas) llamadas radicales libres. Estos radicales libres pueden dañar el ADN. Por otro lado, la radiación puede incidir directamente en el ADN, provocando la rotura de una de las dos hebras del mismo. Nuestro cuerpo tiene formas de reparar estos dos tipos de daños: hay muchas fuentes de radicales libres además de la radiación, y el ADN es atacado todo el tiempo. Pero la capacidad de nuestros mecanismos de reparación del ADN es limitada: con el tiempo se verán desbordados y el daño empezará a acumularse. Y si se acumulan demasiados daños con demasiada rapidez, entonces empezamos a ver los efectos nocivos: podemos tener un mayor riesgo de cáncer en las próximas décadas, o si realmente se nos aplica una gran dosis de radiación (como ocurrió en el submarino soviético) podemos ver cambios en nuestro recuento de células sanguíneas, podemos experimentar quemaduras en la piel, desarrollar enfermedades por radiación, o incluso morir.

Ahora bien, antes de que te preocupes demasiado, se necesita MUCHA radiación para llegar al punto de ver daños físicos – un mínimo de 25 rem en un corto período de tiempo para ver cambios en el recuento de células sanguíneas, más de 100 rem para empezar a sentirse enfermo, y más de 400 rem antes de que realmente empecemos a preocuparnos por la muerte. Así que estas son cosas que PUEDEN suceder – pero normalmente no lo hacen. Pero volvamos a la pregunta principal: Si me expongo a altos niveles de radiación, ¿un vaso de vodka me salvará la vida? La respuesta es no. Dicho esto, la ciencia ha demostrado que el alcohol puede ayudar a eliminar los radicales libres. Pero no es un eliminador fuerte y si nos exponemos a niveles altos de radiación – lo suficientemente altos como para causar estos riesgos de salud a corto plazo – estamos mucho más allá de la etapa de eliminación de radicales libres. En este punto, hay tanta radiación que está causando tanto daño al ADN que un par de tragos de vodka no ayudará en absoluto. Lo siento.

El vodka no ayudará con la radiación

El vodka no ayudará a proteger contra la radiación, lo siento.

OK – así que esa es la pregunta específica. Pero, ¿qué hay de la más general? Y creo que aún no lo he expuesto – la pregunta general es «¿Existen medicamentos o tratamientos que puedan ayudar a reducir los efectos de la exposición a la radiación?» Y aquí la respuesta es un «sí» cualificado.

Recuerda – el primer síntoma físico que aparece es una caída en el recuento de células sanguíneas. Esto se debe a que los órganos que forman la sangre (por razones demasiado complicadas para entrar aquí) están entre los más sensibles del cuerpo a los efectos de la radiación. Por lo tanto, a medida que aumenta la dosis de radiación, se observa un descenso más rápido y precipitado de los recuentos de glóbulos rojos y blancos. Esto puede dejar a una persona débil y susceptible a la enfermedad. Por lo tanto, si podemos reforzar -o encontrar una forma de estabilizar- los órganos formadores de sangre, podemos ayudar a evitar este problema. Curiosamente, las células cancerosas tienen muchas de las mismas características que las células de nuestros órganos hematopoyéticos; de hecho, la terapia contra el cáncer se aprovecha de estas vulnerabilidades, que es una de las razones por las que tantas terapias contra el cáncer nos hacen sentir tan mal. Para ayudar a mitigar estos efectos, se han desarrollado una serie de fármacos que también resultan prometedores para ayudar a proteger los órganos hematopoyéticos de la radiación, así como de sus efectos. Así que la administración de estos fármacos podría ayudar a protegernos de los efectos de la radiación. Dicho esto, esto es todavía un área de investigación y ensayos clínicos – los medicamentos están aprobados para los pacientes con cáncer, pero todavía no (hasta donde yo sé) para las víctimas de la radiación. Además, estos medicamentos sólo son útiles para ayudar a proteger contra los efectos a corto plazo de la pérdida de células sanguíneas – no mitigan la enfermedad por radiación (las náuseas y los vómitos), las quemaduras de la piel, etc. Pero es un buen comienzo!

Otra cosa que nos preocupa es que inhalar o ingerir radiactividad pueda causar daños por exposición interna. La preocupación aquí es que la radiactividad internalizada continuará irradiándonos de adentro hacia afuera durante días, semanas – hasta décadas si la radiactividad se aloja en nuestros huesos o en un órgano donde podría residir por largos períodos de tiempo. El americio, por ejemplo, se introducirá en el hueso y permanecerá allí durante el resto de la vida, irradiando el hueso, la médula ósea y los tejidos circundantes. Pero incluso los radionucleidos de vida más corta (el I-131, por ejemplo) pueden causar problemas si se depositan en cantidades suficientes en un órgano sensible. Por eso nos preocupa el yodo, que es fácilmente absorbido por la tiroides, un órgano radiosensible. Por suerte, las protecciones aquí son algo más avanzadas.

En primer lugar, está el yodo. Lo que podemos hacer aquí es saturar la tiroides con yodo no radiactivo (estable) para que no haya lugar para que el I-131 radiactivo encuentre un hogar. Así que podemos tomar yoduro de potasio (KI). Hay yodo en la sal yodada, en el marisco y también en algunas formas de pastillas para el tratamiento del agua, pero la cantidad es variable e incierta. Además, el simple hecho de tomar sal (o agua salada) puede tener efectos peligrosos para la salud, por lo que no queremos hacerlo. Pero si (y sólo si) alguien está a punto de exponerse al yodo radiactivo, tomar yodo estable puede ciertamente ayudar a protegerse. Tomar yodo después del hecho también puede ayudar, pero tiene que ser dentro de unas pocas horas de la exposición.

Otro agente protector en las noticias es el azul de Prusia – un tinte industrial que también pasa a eliminar el cesio del cuerpo. Así, si un terrorista hace estallar una «bomba sucia» que utiliza cesio-137 (Cs-137), tomar azul de Prusia puede ayudar a reducir la exposición al acelerar la excreción del radionúclido. Una advertencia: las heces se vuelven azules, por lo que tendrás caca de pitufo mientras lo tomas. Pero creo que es un pequeño precio a pagar:

Una infografía que detalla cómo funciona el tratamiento médico del azul de prusia. Proporcionado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Más información en

Una infografía que detalla cómo funciona el tratamiento médico azul de prusia. Proporcionado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU.

Y luego hay un grupo de otros de los llamados «agentes de decoro» para otros radionúclidos. Si usted está expuesto al americio, por ejemplo, un médico podría infundirle un compuesto llamado DTPA; y hay una serie de compuestos que ayudan a reducir la absorción de estroncio por el hueso (hidróxido de aluminio, por ejemplo, o sulfato de bario). Pero muchos de estos fármacos nunca han sido aprobados para su uso en humanos y algunos, de hecho, ni siquiera han sido administrados a humanos, por lo que su eficacia y seguridad aún no han sido demostradas. Desde luego, ¡no están aprobados por la FDA! Así que -sí- hay medicamentos que, en teoría, pueden ayudar a reducir los efectos sobre la salud de la exposición a materiales radiactivos. Pero en la práctica, aunque estamos desarrollando y probando nuevos fármacos todo el tiempo, en esta categoría hay más aciertos y errores. La razón es que cada elemento se comporta de forma diferente, químicamente y cuando está en el niño, por lo que cada uno requiere un compuesto protector diferente. Simplemente no hemos tenido el tiempo, o el dinero, para desarrollar medicamentos protectores contra todos los elementos que existen, así que hemos empezado con los más importantes y los más fáciles.

OK – así que – ¡volviendo a su pregunta original! Tenemos una serie de tratamientos para la exposición a la radiación o para la ingestión de la inhalación de la radiactividad. Lamentablemente, el vodka no es uno de ellos – puede que te haga sentir mejor, pero sólo hasta que llegue la resaca.

Dejar una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.