Los científicos han descubierto la huella humana más antigua jamás vista en América

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Primera excavación del yacimiento de Pilauco en 2007.
Cortesía de Karen Moreno
  • Los arqueólogos han descubierto la huella más antigua jamás encontrada en América.
  • La huella, de 15.600 años de antigüedad, fue encontrada por primera vez en el sur de Chile en 2011, pero ahora los científicos han determinado finalmente que probablemente perteneció a un humano.
  • Según un nuevo estudio, esta huella es la evidencia de que los seres humanos estaban presentes en las Américas antes de hace 12.000 años – antes de lo que los científicos pensaban anteriormente.
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Hace unos 15.600 años, un hombre descalzo atravesó el barro en el antiguo Chile. Dejó una única huella derecha en el sedimento húmedo.

Los científicos descubrieron esa huella en Pilauco, un yacimiento de la ciudad de Osorno, Chile, en 2011. Al principio, los investigadores no estaban seguros de si la huella pertenecía a un ancestro humano u homínido, en lugar de, por ejemplo, un perezoso de tierra que jugaba en el barro.

Pero ahora, los investigadores han determinado que la huella era efectivamente humana, según un estudio publicado en la revista PLoS One.

«Es un tipo de huella que podría ser hecha por cualquier especie de Homo», dijo Karen Moreno, coautora del estudio, a Business Insider. «Pero la única especie de Homo que había por allí hace 15.000 años es el Homo sapiens».

Ese descubrimiento podría ayudar a reescribir nuestra línea de tiempo de la historia humana: «Que yo sepa es la huella más antigua encontrada en América», dijo Moreno.

Una huella innegablemente humana

Huella de Pilauco
Foto original de la huella de Pilauco, tomada en 2010.
Cortesía de Karen Moreno

Durante las excavaciones realizadas en el yacimiento de Pilauco entre 2007 y 2016, los investigadores también descubrieron restos de mastodonte, insectos y moluscos fosilizados y herramientas de piedra de fabricación humana.

Utilizando la datación por radiocarbono, Moreno y su equipo determinaron que el material vegetal hallado en la misma capa de sedimentos que la huella tenía unos 15.600 años de antigüedad.

Luego, para identificar a qué tipo de criatura pertenecía la huella, los científicos tomaron imágenes de rayos X, medidas y realizaron una reconstrucción en yeso. Sus hallazgos sugirieron que la huella tenía una forma característica -con un arco, un talón redondeado y un dedo gordo alargado- que no podía haber sido hecha por ningún animal que no fuera una especie de Homo.

«Hicimos la comparación con todas las demás formas de huellas de animales de la época, y es muy, muy diferente de los milodones, de las aves, de los osos que podrían haber estado allí», dijo Moreno.

Pialuco
La criatura que hizo la huella tenía un dedo gordo alargado, muy parecido al de los humanos modernos.
Cortesía de Karen Moreno

Los investigadores probaron su hipótesis de que esta huella procedía de ancestros humanos simulando el impacto de los pies humanos en un barro similar (moderno). Pidieron a tres personas de diferentes tamaños corporales que caminaran por un lecho de sedimentos, y concluyeron que un humano podría «generar fácilmente» una huella similar o igual a la que descubrieron.

Los autores del estudio no saben por qué sólo se encontró una única huella, en lugar de un rastro de huellas, pero sugieren que la mezcla de capas de barro podría haber enterrado el resto de las huellas.

Es probable que los humanos llegaran a América antes de lo que se pensaba

En la imagen, una huella antigua, que ha formado grietas debido a la desecación tras ser extraída de su lugar original, en Osorno, Chile, en algún momento de abril de 2019. Universidad Austral de Chile, Laboratorio de Sitio Pilauco/Handout via REUTERS
La antigua huella humana en Osorno, Chile.
Reuters

La huella de Pilauco aporta pruebas adicionales de que los pueblos antiguos se asentaron en América mucho antes de lo que los arqueólogos pensaban.

Durante décadas, los científicos pensaron que el primer pueblo que se asentó en las Américas fue el pueblo Clovis, que atravesó el puente terrestre de Bering entre la actual Alaska y Rusia antes de extenderse hacia América del Norte y más allá hace unos 13.500 años.

Parte de la razón de esta teoría fue que las antiguas huellas humanas son raras en el registro fósil de América. Según Moreno, muchas huellas podrían haber sido destruidas por el retroceso de los glaciares al reducirse al final de la última edad de hielo, hace 11.700 años.

PILAUCO
Una representación del antiguo humano que dejó la huella de 15.600 años en Chile.
Mauricio Álvarez/Cortesía de Karen Moreno

Hasta ahora, los científicos pensaban que las antiguas huellas humanas conservadas en Monte Verde, otro sitio arqueológico en Chile, eran las más antiguas de América. Pero esas huellas eran unos 1.100 años más jóvenes que la huella encontrada en el yacimiento de Pilauco.

Tanto las huellas de Monte Verde como las de Pilauco se hicieron al menos 1.000 años antes de la fecha en que los investigadores creen que los Clovis cruzaron por primera vez a América del Norte.

Esto pone en duda la teoría de «los Clovis primero», dijo Moreno. «Es posible que la gente tomara esa misma ruta, pero tal vez antes de lo que pensábamos».

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