Enfermedad de Alzheimer: Cambios cerebrales, síntomas y tratamiento

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno cerebral progresivo que causa problemas de memoria, pensamiento y comportamiento en los adultos mayores. Este trastorno afecta a unos 5,7 millones de estadounidenses y es la quinta causa de muerte en personas de 65 años o más, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

La enfermedad de Alzheimer se utiliza a menudo como sinónimo de demencia, que es una pérdida devastadora de la memoria y la función cognitiva en las personas mayores, dijo el Dr. Brad Hyman, neurólogo y director del Centro de Investigación de Enfermedades de Massachusetts en el Hospital General de Massachusetts en Boston. La demencia es un término general que designa el deterioro de la memoria y el pensamiento, y el Alzheimer es una forma específica de demencia. La enfermedad de Alzheimer es responsable del 50-70% de todos los casos de demencia, según Alzheimers.net.

El primer caso de Alzheimer fue descrito en 1906 por el Dr. Alois Alzheimer, un neurólogo alemán. Alzheimer identificó dos de los rasgos físicos clave de la enfermedad cuando examinó el tejido cerebral de una mujer al microscopio tras su muerte: Encontró cúmulos anormales de proteínas (ahora conocidos como placas amiloides) y haces de fibras nerviosas enredadas (ahora llamados ovillos neurofibrilares o tau).

Cambios cerebrales

Una explosión de investigaciones en los últimos cinco años ha arrojado más luz sobre lo que falla en el cerebro durante el Alzheimer, dijo Hyman a Live Science. Se observan cuatro cosas en el tejido cerebral de una persona que ha muerto de la enfermedad: Los dos rasgos que señaló el doctor Alzheimer, además de la pérdida de células nerviosas y la inflamación, dijo.

El aumento de la aparición de placas, que son depósitos de proteínas que se acumulan en los espacios entre las células nerviosas, se cree ampliamente que es lo que inicia la enfermedad en el cerebro, dijo Hyman. En el interior de las células nerviosas pueden acumularse ovillos retorcidos de proteínas denominadas proteínas tau que, junto con el aumento del número de placas, pueden bloquear la comunicación entre las células nerviosas.

La pérdida continua de conexiones entre las células nerviosas las daña hasta el punto de que ya no pueden funcionar correctamente en las partes del cerebro que afectan a la memoria, y las células nerviosas acaban muriendo. A medida que mueren más células nerviosas, las partes del cerebro que controlan el razonamiento, el lenguaje y las habilidades de pensamiento también se ven afectadas, y el tejido cerebral comienza a encogerse.

Los investigadores también sospechan que la inflamación (acción excesiva de las células inmunitarias en el cerebro) desempeña un papel importante en la progresión del Alzheimer y es más que un efecto secundario de la enfermedad, dijo Hyman.

Síntomas

Los cambios cerebrales asociados al Alzheimer pueden comenzar una década o más antes de que una persona empiece a experimentar los síntomas, dijo Hyman.

El síntoma temprano más común del Alzheimer es la dificultad para recordar información recién aprendida, como conversaciones recientes, eventos o nombres de personas, según la Asociación de Alzheimer. Pero no todo el mundo tiene problemas de memoria al principio, y algunas personas pueden desarrollar primero cambios en su comportamiento, dificultades de lenguaje o problemas de visión.

Según la Clínica Mayo, los síntomas en personas con formas de Alzheimer de leves a moderadas pueden incluir:

  • Repetir afirmaciones y preguntas una y otra vez.
  • Olvidar conversaciones, citas o acontecimientos, y no recordarlos más tarde.
  • Equivocarse con frecuencia y colocar las pertenencias en lugares ilógicos.
  • Perderse en lugares familiares.
  • Olvidar los nombres de los seres queridos y los objetos cotidianos.
  • Dificultad para encontrar las palabras adecuadas para identificar objetos, expresar pensamientos o participar en conversaciones.
  • Tener dificultades para concentrarse y pensar, y para gestionar las finanzas.
  • Luchar por realizar actividades que antes eran rutinarias, como cocinar o jugar a un juego favorito, y acabar olvidando cómo realizar tareas básicas, como vestirse o bañarse.

El Alzheimer también provoca los siguientes síntomas de humor y comportamiento:

  • Apatía
  • Depresión
  • Insomnio
  • Desconfianza en los demás
  • Alucinaciones y delirios
  • Ira, agitación y agresividad
  • Pérdida de inhibiciones
  • Cambios de humor
  • Retiro social
  • Vagabundeo y paseos

Las personas con Alzheimer en fase avanzada experimentan una grave pérdida de funciones cerebrales y se vuelven completamente dependientes de otros para su cuidado. Según los Institutos Nacionales de la Salud, los síntomas durante esta etapa pueden incluir:

  • Pérdida de peso
  • Infecciones en la piel
  • Dificultad para tragar
  • Convulsiones
  • Gimoteo, gemidos o gruñidos
  • Aumento del sueño
  • Falta de control de la vejiga y los intestinos
En la enfermedad de Alzheimer las placas rodean las neuronas y hacen que las células nerviosas del cerebro mueran. (Crédito de la imagen: )

Causas y factores de riesgo

La causa de la enfermedad de Alzheimer no está clara, pero los investigadores sospechan que la enfermedad se desencadena por una combinación de factores genéticos, de estilo de vida y ambientales que afectan al cerebro a lo largo del tiempo.

Envejecer es el mayor factor de riesgo para desarrollar Alzheimer. El Alzheimer de inicio temprano afecta a personas menores de 60 años, y algunas formas pueden ser hereditarias. Pero la enfermedad de inicio temprano representa menos del 10% de todas las personas con este trastorno, según el Instituto Nacional del Envejecimiento. El Alzheimer de inicio tardío es la forma más común de la enfermedad, y sus primeros síntomas pueden aparecer después de los 65 años.

Además de la edad, otros factores de riesgo de la enfermedad de Alzheimer, según la Clínica Mayo, son:

  • Antecedentes familiares. Las personas cuyos padres o hermanos tienen Alzheimer tienen un riesgo algo mayor de padecer la enfermedad.
  • Herencia. Las mutaciones genéticas, como la herencia del gen de la apolipoproteína E, pueden contribuir al desarrollo del Alzheimer. (Pero las mutaciones genéticas representan menos del 1% de las personas con Alzheimer, según la Clínica Mayo).
  • Síndrome de Down. Las personas con síndrome de Down tienen más riesgo de padecer Alzheimer porque tienen tres copias del cromosoma 21, lo que puede llevar a desarrollar más placas amiloides en el cerebro.
  • Deterioro cognitivo leve (DCL). Las personas con DCL tienen más problemas de memoria de lo normal para su edad, pero los síntomas no interfieren en su vida. El DCL puede aumentar el riesgo de desarrollar Alzheimer.
  • Traumatismos craneoencefálicos graves. Los traumatismos craneales se han relacionado con un mayor riesgo de padecer Alzheimer.
  • Niveles de educación bajos. Las personas con una educación inferior a la secundaria pueden tener un mayor riesgo de padecer Alzheimer.

Diagnóstico

Aunque no existe una prueba única para diagnosticar el Alzheimer, los médicos pueden examinar a un paciente en busca de signos de ictus, tumores, trastornos tiroideos o deficiencias vitamínicas, ya que estos factores también afectan a la memoria y la cognición, dijo Hyman.

Los médicos también realizarán un examen físico para evaluar el equilibrio, la fuerza muscular y la coordinación del paciente, y realizarán pruebas neuropsicológicas de memoria, lenguaje y habilidades matemáticas básicas. Además de revisar el historial médico del paciente, el médico también puede encuestar a la familia o a los amigos sobre el comportamiento y los cambios de personalidad del paciente.

En los últimos años, la tomografía por emisión de positrones (PET) del cerebro, que puede detectar si hay placas u ovillos, se ha utilizado para diagnosticar o controlar la enfermedad, especialmente en la investigación, dijo Hyman. Otro avance interesante es el uso del líquido cefalorraquídeo de una punción lumbar para medir las concentraciones anormales de proteínas en el cerebro, lo que indica la presencia de Alzheimer, dijo.

Enfrentarse a la enfermedad de Alzheimer es un reto, pero hay medicamentos que ayudan a mitigar los síntomas. (Crédito de la imagen: )

Tratamiento

No existe una cura para el Alzheimer, pero hay medicamentos disponibles que tratan algunos de los síntomas de la enfermedad, dijo Hyman.

Los inhibidores de la colinesterasa son medicamentos que pueden ayudar con síntomas como la agitación o la depresión. Estos fármacos incluyen el donepezilo (Aricept), la galantamina (Razadyne) y la rivastigmina (Exelon).

Otro medicamento conocido como memantina (Namenda) puede utilizarse para ralentizar la progresión de los síntomas en personas con Alzheimer de moderado a grave. A algunos pacientes se les pueden recetar antidepresivos para controlar los síntomas conductuales.

Los expertos coinciden en que, además de la medicación, los factores relacionados con el estilo de vida, como mantenerse activo física, mental y socialmente, pueden ayudar al cerebro. Una dieta rica en frutas, verduras y cereales integrales, con cantidades moderadas de pescado, aves de corral y lácteos también puede ser beneficiosa.

Investigación

La investigación sobre el Alzheimer se ha ampliado considerablemente en la última década, dijo Hyman. Decenas de ensayos clínicos tienen como objetivo encontrar tratamientos para ralentizar la progresión de la enfermedad o prevenirla por completo, dijo.

Los ensayos clínicos anteriores se centraron en prevenir el aumento de las placas en el cerebro, pero esas terapias experimentales no produjeron resultados espectaculares, dijo Hyman. Ese resultado sugiere que el tratamiento se administró demasiado tarde en la progresión de la enfermedad.

En lugar de centrarse en las placas, los ensayos farmacológicos recientes se han centrado en otros tres objetivos para las nuevas terapias, explicó Hyman. Uno de ellos es explorar si hay formas de hacer que las células nerviosas restantes del cerebro funcionen mejor y de forma más eficiente. El segundo es buscar formas de deshacerse de los ovillos en el cerebro, y el tercero es investigar si la disminución de la inflamación puede prevenir los cambios cerebrales perjudiciales, dijo Hyman.

Recursos adicionales:

  • Lea lo que el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares tiene que decir sobre la enfermedad de Alzheimer.
  • Aprenda más sobre el Alzheimer en este libro gratuito del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento.
  • Averigüe qué hay en el horizonte sobre el tratamiento del Alzheimer en la Clínica Mayo.

Este artículo sólo tiene fines informativos y no pretende ofrecer asesoramiento médico.

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