Empleado de SeaWorld dice que el riesgo de las orcas es «aceptable»

Por Barbara Liston

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SANFORD, Florida (Reuters) – Un entrenador de SeaWorld que se salvó de morir ahogado por una orca durante una actuación pública en California en 2006 declaró el martes que sigue trabajando con las ballenas y que considera el riesgo «aceptable».»

«Podría morir en un accidente de coche hoy en día, pero todavía me subo a un coche», dijo Ken Peters, ahora curador asistente de animales en el parque SeaWorld San Diego.

El testimonio de Peters se produjo cuando se reanudó una audiencia federal, después de un paréntesis de casi dos meses, sobre la impugnación de SeaWorld de los cargos de seguridad derivados de la muerte por ahogamiento en 2010 de la entrenadora Dawn Brancheau por una orca diferente en SeaWorld Orlando.

La acusación más grave presentada por la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional (OSHA) del Departamento de Trabajo de EE.UU. se clasifica como una «violación intencionada», lo que significa que la empresa de parques temáticos mostró indiferencia o desprecio intencionado por la seguridad y la salud de los empleados.

Brancheau, de 40 años, fue agarrada de una cornisa poco profunda por Tilikum, una orca toro de 12.000 libras, que se agitó violentamente, ahogando a Brancheau y rompiendo y dislocando sus huesos.

SeaWorld se enfrenta a una posible multa de 75.000 dólares, y la abogada de SeaWorld Carla Gunnin dijo en septiembre que el parque podría verse obligado a poner fin a la estrecha interacción física entre las ballenas y los entrenadores. SeaWorld ha mantenido a los entrenadores fuera de las piscinas de las orcas desde la muerte de Brancheau.

Mike Scarpuzzi, vicepresidente de operaciones zoológicas en el SeaWorld de California, dijo que ese parque ha implementado una recomendación de seguridad que surgió de las investigaciones sobre la muerte de Brancheau. Se han puesto a disposición de los entrenadores vallas portátiles para que las coloquen entre ellos y las orcas cuando quieran hacer contacto físico.

Al ser interrogado por el abogado del gobierno John Black, Scarpuzzi insistió en que las vallas no estaban destinadas a proteger a los entrenadores de caídas, resbalones o tirones en las piscinas de las orcas.

«No estoy realmente seguro de cuál es su propósito, aparte de que (los entrenadores) han recibido instrucciones de utilizarlas», dijo Scarpuzzi.

Peters, que fue llamado como testigo de la OSHA el martes, defendió en general los protocolos de seguridad de SeaWorld para los empleados que trabajan con las orcas durante su testimonio.

Pero Black dijo al juez administrativo Ken Welsch que las experiencias de Peters con las orcas apoyaban el argumento del gobierno de que los animales son un peligro reconocido en la industria.

La orca agarró el pie de Peters

En septiembre, Black mostró a Welsch un vídeo de SeaWorld del incidente de San Diego en el que la orca Kasatka, una hembra dominante de 5.000 libras, agarró el pie de Peters y se zambulló dos veces en el suelo de la piscina, manteniendo a Peters bajo el agua.

Los funcionarios de SeaWorld dijeron a los periodistas en ese momento que Peters, entonces de 39 años, estuvo bajo el agua menos de un minuto cada vez. Las dos veces que Kasatka salió a la superficie, se vio a Peters en el vídeo dando palmaditas a la ballena. Kasatka finalmente le soltó el pie y se alejó nadando, permitiendo a Peters escapar.

Mientras estaba bajo el agua, Peters testificó que escuchó a la cría de Kasatka vocalizando en una piscina trasera y asumió que eso la agitaba.

«Incluso cuando estaba en el fondo de la piscina, pensé que me dejaría ir», dijo Peters.

Peters también describió un incidente de 1999 en el que Kasatka trató de agarrar sus pies y su mano. Peters dijo que él y otros entrenadores no vieron ninguna señal de que Kasatka estuviera agitada antes de entrar en el agua.

SeaWorld, en retrospectiva, dictaminó que entrar en el agua fue un «error de juicio» porque la entonces cría de Kasatka acababa de dejar a su entrenador y se había ido a otra piscina, dijo Peters. Después del incidente de 1999, SeaWorld impuso una nueva norma según la cual los entrenadores no debían entrar en el agua «cuando hubiera un comportamiento social molesto», según los documentos leídos en el tribunal.

Después del incidente de 2006, SeaWorld instaló más cámaras para que los entrenadores pudieran supervisar mejor la socialización de las ballenas en otras piscinas y prohibió que se siguiera trabajando en el agua con Kasatka, dijo Peters.

Brian Rokeach, un supervisor de entrenadores de delfines en el parque de California, testificó que fue arrastrado bajo el agua por una orca en 2006 pero escapó. Dijo que intentó sin éxito en 2009 rescatar a un compañero entrenador que se ahogó durante una actuación de Keto, otra orca de SeaWorld que había sido prestada a Loro Parque, un zoológico de las Islas Canarias.

Rokeach dijo que los informes de incidentes de SeaWorld que documentan el comportamiento indeseable de las orcas suelen concluir que el problema fue un error de juicio de un entrenador.

Scarpuzzi testificó que fue a Loro Parque y determinó que una serie de «ocurrencias comunes y menores» durante la actuación de Loro Parque agitaron a Keto. Como resultado, Scarpuzzi dijo que se aconsejó a los entrenadores que trataran de variar las recompensas que daban a las ballenas por una actuación exitosa.

SeaWorld se espera que comience su defensa después de que el gobierno presente sus testigos finales.

Edición de Colleen Jenkins y Cynthia Johnston

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