Cultura física

Humanismo y renacimientos nacionales

Sólo con el Renacimiento italiano renació en la civilización occidental el interés por el desarrollo estético del cuerpo. Inspirada en los antiguos griegos y romanos, esta creencia en el hombre como «medida de todas las cosas» se hizo más evidente en las grandes obras de arte de los siglos XV y XVI. Los dibujos de Leonardo da Vinci revelan un profundo interés por el esqueleto, los órganos y los músculos humanos y su finalidad fisiológica. La musculatura mostrada en las esculturas de Miguel Ángel, David y Moisés, y en su cuadro La creación de Adán, revela una admiración por el gran poder y potencial del hombre. Los tratados científicos posteriores de Andreas Vesalius y William Harvey emplearon los trabajos del médico griego del siglo II Galeno de Pérgamo para avanzar en el conocimiento médico.

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La exteriorización de esta renovada conciencia física en actividades de ejercicio y acondicionamiento físico tuvo que esperar hasta el siglo XVIII, aunque incluso entonces se limitó a desarrollos esporádicos en el norte de Europa. El primer esfuerzo sostenido fue el Philanthropinum, un Gymnasium («escuela») alemán fundado por Johann Basedow en Dessau en 1774. Además de enseñar idiomas modernos, ciencias y materias profesionales, supuso una verdadera renovación de la cultura física, con énfasis en actividades como la lucha, la carrera, la equitación, la esgrima, el salto y la danza. A Basedow le siguió pronto el «abuelo de la gimnasia moderna», Johann Christoph Friedrich Guts Muths, uno de los principales profesores de la escuela filantrópica de Schnepfenthal (Alemania), cuya Gymnastik für die Jugend (1793; «Gimnasia para la juventud») gozó de una amplia difusión.

Tras la Revolución Francesa, el movimiento nacionalista del prusiano Friedrich Ludwig Jahn, a menudo apodado el «padre de la gimnasia moderna», dio un nuevo impulso claramente moderno al ejercicio. Este despertar fue fomentado por una fuerte reacción a la derrota de Prusia y otros estados alemanes a manos de Napoleón Bonaparte. Las ideas de regeneración física de Jahn complementaban las reformas militares instigadas en Prusia por August von Gneisenau y Gerhard Johann David von Scharnhorst y por el concepto romántico de Johann Gottfried von Herder del Volksgeist («carácter nacional»). Jahn dirigía a los jóvenes en expediciones al aire libre, enseñaba gimnasia y calistenia e inspiraba el amor a la patria y la pureza del Volk («pueblo»), instigando así una tradición nacionalista que se filtró hasta el movimiento de las Juventudes Hitlerianas muchas décadas después. Inventó las barras horizontales y paralelas y patrocinó festivales periódicos de cultura física que llegaron a atraer a 30.000 entusiastas. El movimiento de Jahn influyó en la organización de la Burschenschaft («Asociación de Jóvenes») y de los clubes de ejercicio nacionalistas, llamados turnvereins, después de 1815. Aunque fue encarcelado y su organización fue prohibida por los reaccionarios Decretos de Carlsbad (1819), las ideas de Jahn pronto se extendieron por toda Europa y América.

En Suecia se desarrollaron principios similares de regeneración física, aunque con menos fervor nacionalista, de forma independiente por Per Henrik Ling, que hizo hincapié en la integración del desarrollo corporal perfecto con la belleza muscular. Inventó las barras de pared, las vigas y el caballo de caja.

Las actividades distintivas de la cultura escocesa, como el lanzamiento de caber, el lanzamiento de martillo y el lanzamiento de peso (piedra), junto con las pruebas tradicionales de carrera, lucha y salto, constituyeron los Juegos de las Tierras Altas que se iniciaron durante la oleada romántica de la década de 1830 y que más tarde desembocaron en el deporte del atletismo.

A mediados del siglo XIX, también estaban surgiendo movimientos nacionales de cultura física en Inglaterra y Francia. El desarrollo en la primera fue estimulado por los descubrimientos de Charles Darwin sobre la relación entre la forma física y la supervivencia. En 1849 se celebró la primera competición atlética inglesa en la academia militar nacional de Woolwich. En 1858, un escocés emprendedor, Archibald MacLaren, abrió un gimnasio bien equipado en la Universidad de Oxford, y en 1860 formó a 12 sargentos que luego pusieron en práctica su régimen de entrenamiento para el ejército británico. Otra influencia inspiradora para los británicos fue el movimiento del cristianismo muscular, una reconciliación de las doctrinas religiosas occidentales con la necesidad de una regeneración física nacional. Fue inspirado por el novelista Thomas Hughes, el historiador Thomas Carlyle y el clérigo Charles Kingsley.

En 1847, el pionero de la cultura física y forzudo Hippolyte Triat estableció un enorme gimnasio en París donde los aristócratas se unían a los jóvenes animosos en busca de la forma física. En la década de 1870, la educación física se convirtió en el principal objetivo de las escuelas francesas, donde se entrenaron batallones de jóvenes sanos para vengar la pérdida de Alsacia-Lorena a manos de los alemanes. En este ambiente nacionalista, Edmond Desbonnet, protegido de Triat y promotor de la gimnasia sueca, estableció firmemente una tradición de cultura física en el mundo francófono. Gran profesor y publicista, llegó a crear cientos de gimnasios con muchos miles de alumnos.

Otros movimientos florecientes fueron el Sokol («Halcón»), fundado en 1862 para fomentar el despertar nacional checo, y los Halcones polacos (1867), que tenían aspiraciones similares. Este tipo de grupos culturales solían patrocinar bailes y canciones nacionales, así como la recuperación de la lengua y las competiciones atléticas tradicionales. La Asociación Atlética Gaélica coincidió estrechamente con el renacimiento literario y político irlandés de finales del siglo XIX. En todas partes la gente parecía desarrollar una cultura física arraigada en su identidad étnica o nacional.

Para esta época, las tradiciones europeas de cultura física estaban arraigando en América, especialmente entre los inmigrantes germano-americanos. En 1823, George Bancroft y Joseph Cogswell fundaron el primer gimnasio estadounidense, Round Hill School, en Northampton, Massachusetts, y contrataron al inmigrante alemán Charles Beck para que enseñara calistenia. Pero el verdadero pionero fue George Barker Windship, un graduado de la Facultad de Medicina de Harvard (1857) que incorporó aparatos y movimientos de levantamiento de pesas a un régimen de ejercicios diseñado para promover el ideal de «La fuerza es salud». Sin embargo, su muerte a causa de una apoplejía a los 42 años apenas promovió la causa.

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