American Civil Liberties Union of Arkansas

La American Civil Liberties Union of Arkansas (ACLU de Arkansas) es una filial de la American Civil Liberties Union, que se dedica a proteger las libertades personales garantizadas por la Carta de Derechos, así como las posteriores enmiendas a la Constitución de los Estados Unidos.

La organización nacional, que al igual que la filial de Arkansas es sin ánimo de lucro y no partidista, se creó en 1920. La filial de Arkansas se organizó en 1969 y posteriormente estableció su sede en Little Rock (condado de Pulaski). Ambas organizaciones ejercen presión sobre los poderes legislativos del gobierno en materia de libertades civiles y proporcionan asesoramiento jurídico a las personas que creen que sus libertades han sido violadas por algún nivel del gobierno o por individuos o empresas que actúan bajo la protección del gobierno. La organización estatal también lleva a cabo actividades educativas sobre la importancia y el significado de la Carta de Derechos.

Los casos civiles procesados por la ACLU o en los que la ACLU intervino y aportó escritos han conformado una importante legislación judicial a nivel estatal y federal. Por ejemplo, la ACLU nacional intervino en una demanda de Arkansas presentada por Susan Epperson, profesora de biología del Central High School de Little Rock, que impugnaba una ley de Arkansas de 1928 que prohibía a las escuelas enseñar «que la humanidad ascendía o descendía de un orden inferior de animales». El Tribunal Supremo de EE.UU. dictaminó en el caso Epperson contra Arkansas en 1968 que la ley de Arkansas violaba la Primera Enmienda, que prohíbe el establecimiento de una religión oficial.

En 1968, la oficina nacional de la ACLU en Nueva York facilitó los nombres de los contribuyentes de Arkansas a la ACLU y se ofreció a enviar un miembro del personal a Arkansas para ayudar a formar una filial estatal. En ese momento, había un puñado de estados que no tenían una filial formal. Se celebró una reunión de planificación en la casa de Little Rock de Fred K. Darragh, empresario y filántropo. A la reunión asistieron varios abogados laboralistas y un ejecutivo de publicidad de Little Rock, Ted Lamb, que era miembro del Consejo Escolar de Little Rock. Herbert Bingaman, de la United Auto Workers (UAW), organizó una reunión organizativa más amplia de unas treinta personas que eran miembros de la ACLU nacional en el salón de la UAW (a la que asistió un representante de la sede nacional de la ACLU). Después de que el miembro del personal de la ACLU nacional explicara cómo se repartirían las cuotas de los miembros de la ACLU entre la organización nacional y la filial estatal, se aprobó una moción para constituir la ACLU de Arkansas. La filial se constituyó el 12 de enero de 1969. Se eligieron los primeros directivos: Morton Gitelman, profesor de derecho de la Universidad de Arkansas en Fayetteville (UA), fue elegido presidente; Betty Siegel, vicepresidenta; y Otto «Bud» Zinke (profesor de física de la UA), secretario. Gitelman también aceptó presidir un grupo jurídico. En 1970, Gitelman dimitió como presidente al aceptar una cátedra de profesor visitante en la Universidad de Illinois. Zinke aceptó hacerse cargo de la presidencia, aunque Gitelman siguió presidiendo el panel jurídico, a distancia. Al principio, el grupo no tenía oficina ni personal. En 1975, la junta directiva contrató a Nan Selz, de Little Rock, como primera directora ejecutiva remunerada.

En febrero de 1969, el primer caso de la filial se produjo tras la detención y encarcelamiento en Arkadelphia (condado de Clark) de Joe Neal y su esposa, de Fayetteville (condado de Washington), que eran «viajeros estatales» del Comité Organizador de Estudiantes del Sur. Estaban hablando a los estudiantes sobre los derechos civiles y el Cuerpo de Entrenamiento de Oficiales de la Reserva (ROTC) en el sindicato de estudiantes del Henderson State College (más tarde Universidad Estatal de Henderson) cuando llegaron el decano de estudiantes y la policía. La pareja rechazó la orden de abandonar el campus y la ciudad. Jim Guy Tucker, un joven abogado de Little Rock que fue uno de los fundadores de la ACLU de Arkansas y que posteriormente fue gobernador, pagó su fianza y los defendió en nombre de la ACLU. Se les acusó de desobedecer a un oficial y de violar un estatuto de Arkansas que prohíbe «hablar de forma ofensiva» en la propiedad de la escuela. El juez municipal J. E. Still les impuso una multa de 500 dólares a cada uno y les condenó a seis meses de prisión, que fueron suspendidos con la condición de que se comprometieran a no volver a Arkadelphia. El Tribunal Supremo de Arkansas, en el caso Neal contra Still, revocó sus condenas e invalidó el estatuto de expresión por el que se les acusaba.

En 1973, la ACLU de Arkansas salió en defensa de Grant Cooper III, un profesor adjunto de historia de la Universidad de Arkansas en Little Rock (UALR) que no fue contratado de nuevo tras una tormenta provocada por la revelación de que era miembro del izquierdista Partido Laborista Progresista y que enseñaba historia desde una perspectiva marxista. La controversia dio lugar a múltiples demandas, una de ellas (Cooper v. Henslee, et al.) por parte de un grupo de legisladores estatales que exigían su despido en virtud de una ley estatal que prohíbe el empleo de personas con lealtades subversivas. El Tribunal Supremo de Arkansas invalidó la ley, y en otra demanda contra la universidad, un juez federal dictaminó que Cooper había sido despedido no por su mal rendimiento en clase, sino por su conducta política. El tribunal concluyó que «al menos en el contexto de un aula universitaria, Cooper tenía un derecho constitucionalmente protegido simplemente a informar a sus alumnos de sus opiniones políticas y filosóficas personales». El dictamen observaba que el profesor había «animado a los alumnos a desafiar y disputar sus puntos de vista». Gitelman, que era presidente del Panel Legal de la ACLU, Philip E. Kaplan y John Bilheimer, de Little Rock, representaron a Cooper por la ACLU.

El caso más importante de la ACLU de Arkansas se produjo en 1981, después de que la legislatura estatal promulgara una ley que exigía que, siempre que se enseñara la evolución, las escuelas tuvieran que dar un «tratamiento equilibrado» al relato bíblico de la creación del universo. El gobernador Frank White promulgó la ley. El juicio, celebrado en diciembre de 1981, atrajo una atención internacional similar a la del famoso «Scopes Monkey Trial» (Estado de Tennessee contra John T. Scopes). Kaplan fue el abogado principal de la ACLU y de varios clérigos de Arkansas que eran demandantes en el caso, McLean v. Arkansas Board of Education. El juez de distrito William R. Overton del Distrito Este de Arkansas invalidó la ley, la 590 de 1981, porque el requisito de que las escuelas enseñaran la creación divina del universo equivalía al establecimiento de una religión, lo que estaba prohibido por la Primera Enmienda de la Constitución de Estados Unidos. El estado no apeló la sentencia de Overton.

Gran parte del trabajo de la ACLU de Arkansas se ha centrado en las infracciones de la garantía de la Primera Enmienda sobre la libertad de expresión, prensa, religión y reunión. Sus actividades de cabildeo y sus litigios se han dirigido con frecuencia a proteger el derecho de las mujeres a abortar y a las restricciones discriminatorias contra los gays y las lesbianas. En 2006, en una demanda presentada por la ACLU, el Tribunal Supremo de Arkansas invalidó una normativa estatal que prohibía a las parejas de gays y lesbianas actuar como padres de acogida de niños desatendidos y maltratados.

Numerosos casos de la ACLU en la década de los noventa y en la primera década del nuevo siglo se referían a los derechos de libertad de expresión, de religión y de privacidad de los estudiantes en las escuelas públicas. La mayoría de los casos se resolvieron antes del juicio. Uno de sus triunfos legales más significativos fue una orden de 1994 del Tribunal Supremo de Arkansas que invalidaba una ley que prohibía a las personas sordas y con problemas de audición formar parte de los jurados.

La ACLU de Arkansas contrató a Rita Sklar como directora ejecutiva en 1993 y, como portavoz de la organización, se convirtió en una voz destacada en los asuntos públicos. La filial contrató a su primer abogado de plantilla a tiempo completo en 2003, pero siguió recurriendo a lo que denominó «abogados colaboradores» en todo el estado para gestionar la mayoría de sus litigios. En 2006, contaba con unos 3.500 miembros. Sklar anunció su jubilación en 2019, y Holly Dickson asumió el cargo de directora ejecutiva al año siguiente.

Para más información:
ACLU de Arkansas. http://www.acluarkansas.org/ (consultado el 26 de febrero de 2018).

Herzog, Rachel. «Se retira el director estatal de la ACLU». Arkansas Democrat-Gazette, 16 de julio de 2019, pp. 1B, 6B.

Kellams, Laura. «Manteniéndose en sus principios». Arkansas Democrat-Gazette, 2 de octubre de 2005, p. 1.

Ernest Dumas
Little Rock, Arkansas

Última actualización: 08/11/2020

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