True Story of a D League Open Tryout

True Story of a D League Open Tryout

nba.com | October 17, 2014

By Brian Kotloff

imageKiwi Gardner wachte an diesem Morgen pessimistisch auf.

Es war Sonntag, der 6. Oktober 2013, und zum ersten Mal in seinem Leben war er es leid, Basketball zu spielen.

Mit 20 Jahren war er bereits ein Basketballgeselle: Eine YouTube-Sensation dank viraler Videos, in denen der 1,70 m große Guard Highschool-Spiele in Kalifornien und Arizona dominierte; ein College-Abbrecher nach turbulenten Stationen in Providence (R.I.) und Midland (Tex.); eine lokale Bay Area-Legende, die wenig für seinen Ruhm vorzuweisen hatte.

Die Profikarriere, die er Wochen zuvor begonnen hatte – er reiste von seinem Zuhause in East Oakland aus, um für NBA-Entwicklungsliga-Teams in Bakersfield, Los Angeles, Milwaukee, Portland und Reno zu spielen -, sollte die Verfolgung eines Traums sein.

Und doch stellte er fest: „Es hat nicht wirklich Spaß gemacht.“

„Bei jedem einzelnen Tryout hatte ich das Gefühl, ein neues Zuhause gefunden zu haben“, sagt er, und dann kam die Enttäuschung…

Wir sind mit unseren altgedienten Point Guards zufrieden.

Wir werden uns anderweitig nach Spielern umsehen.

Sie können nicht auf diesem Niveau spielen.

Er sah wenig Grund, am Tryout der Santa Cruz Warriors teilzunehmen, die an diesem Tag nur 80 Autominuten entfernt waren. „Ich habe wirklich nicht geglaubt, dass ich dort eine Chance habe. Ich dachte einfach, es wäre zu schön, um wahr zu sein.“

Warriors-Cheftrainer Casey Hill hatte noch nie von Kiwi Gardner gehört.

Aber wenn du der Rookie-Coach eines NBA D-League-Teams bist und eine Liste von Spielern durchgehst, die 100 Dollar bezahlt haben, um sich für dein offenes Tryout anzumelden, in der Hoffnung, dass sich vielleicht einer von ihnen als Schütze, Verteidiger oder Rebounder von Minor-League-Niveau entpuppt, dann fällt dir ein Name wie dieser ins Auge.

„Du wirst natürlich nach ihm fragen“, sagt Hill ein Jahr später. „Ich meine, er heißt Kiwi.“

Als er von den millionenfach angesehenen Highlights und der Dokumentationsreihe hörte, schaute Hill nicht hin. Gardner brauchte eine saubere Weste, einen unvoreingenommenen Blick, wie er feststellte.

Was der Coach sah, war kein Streetballer mit einem ausgefallenen Griff und einem schnellen Abzug, sondern ein Point Guard, der ebenso viel Substanz in seinem Spiel hatte wie Stil – einer, der ganz offensichtlich „der beste Spieler auf dem Platz war.“

„Es war einfach sein Gesichtsausdruck“, erinnert sich Hill. „Sobald ich anfing, mit ihm zu reden, konnte ich sehen, dass er sagte: ‚Das ist meine Chance, endlich etwas zu tun, um bekannt zu werden.‘ Ich habe es in ihm gesehen. Und die Art und Weise, wie es aus ihm herauskommt, ist einfach ein kompletter Feuerball.“

Im letzten Spielzug des Nachmittags, nachdem das Feld von 30 Spielern in zwei Hälften geteilt worden war, entwarfen die Trainer einen Spielzug in letzter Sekunde und legten den Ball in Gardners Hände. Er passte den Ball zu einem Mitspieler und erzielte den entscheidenden Layup.

„Du solltest dich unbedingt für das Tryout in Oakland anmelden“, sagte Hill zu ihm.

Das hatte er bereits getan.

„Ich glaube, das hat ihn auch ein bisschen mitgenommen“, sagt Gardner.

Vierzehn der 18 NBA D-League-Teams haben seit dem Ende der Saison 2013/14 im April offene Tryouts abgehalten. Die Warriors werden ihr Tryout am Freitag in Oakland abhalten, und Hill wird den anwesenden angehenden Profis einiges zu erzählen haben.

Gardners Aufstieg in der Basketball-Liga hat sich zur Quintessenz der NBA D-League-Geschichte entwickelt.

Fünfundzwanzig Tage nach dem Tryout war er bei einem Highschool-Footballspiel und tauschte Blicke zwischen dem Spielfeld – wo sein Cousin Jaquan als Senior Running Back von Central Valley die Hauptrolle spielte – und seinem iPhone aus.

Gardner erwartete, dass er schon früh im NBA D-League Draft ausgewählt würde. Die Wartezeit wurde unerträglich. „Ich habe gar nicht gemerkt, wie viele Runden es waren. Es ging weiter und weiter und weiter und weiter.“

Hill und die anderen sechs Mitglieder des Santa Cruz Brain Trusts erwischten ihn in der siebten Runde, mit ihrer letzten Wahl des Tages.

Fünfunddreißig Tage nach dem Tryout kam Seth Curry nach dem ersten Training des Trainingslagers in die Umkleidekabine mit Kratzern am Hals.

„Woher kommen die?“ fragte Hill seinen Starting Point Guard.

„Kiwi“, sagte Curry.

Sechsundvierzig Tage nach dem Tryout schaute Gardner auf die Website der Santa Cruz Warriors. Sein Name war einer von 12 auf der endgültigen Liste, ein Überlebender von drei Kürzungsrunden.

Er rannte los, um Hill anzurufen. „Imadetheteam, Imadetheteam?“

Zweihundertfünfundachtzig Tage nach dem Tryout rief Steve Kerr seinen Namen auf. Er sprang von der Bank, trug das Trikot seiner Heimatstadt Golden State Warriors und erzielte sieben Punkte in der letzten Minute des dritten Viertels ihres letzten Summer-League-Spiels.

„Es ist ein surreales Gefühl“, sagte er hinterher und schüttelte den Kopf. „Ich kann es wirklich nicht beschreiben.“

Gardner geht in seine zweite Saison als Gesicht der Santa Cruz Warriors und, nachdem Curry an die ErIe gehandelt wurde, als potenzieller Lead Guard.

Aber mit der letzten Sprosse auf der Leiter, die noch zu erklimmen ist, ist jeder Tag ein offenes Tryout.

„Er hat jedes Training und jedes Spiel so gespielt, als ob er versuchen würde, es in den Kader zu schaffen“, sagt Hill. „Das Wichtigste ist, dass er die gleiche Einstellung beibehält.“

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Dieser Artikel wurde Ihnen von dem lizenzierten NBA & NFL-Spieleragenten Andrew P. Lehman, J.D. und Free Agent Sports, dem landesweit führenden Anbieter von Athletenwerbung mit Niederlassungen in Los Angeles, CA und Houston, TX, zur Verfügung gestellt. FAS erkannte die Notwendigkeit eines aggressiveren Vorgehens im Namen von Agenten für Sportler, um Markenwerbung zu erhalten, und eroberte diese Branche im Sturm. Unser Hintergrund als Corporate Executives und unsere Insider-Beziehungen zu CEOs verschaffen uns einen Wettbewerbsvorteil gegenüber allen anderen Sportagenturen. Unsere Philosophie ist es, den Spielern Business-to-Business-Möglichkeiten zu bieten, die sie auch noch lange nach dem Ende ihrer Spielerkarriere unterstützen. FAS ist eine anwaltlich geführte Sportagentur, die professionelle Basketball- und Fußballspieler in den USA und im Ausland vertritt. „Es stimmt zwar, dass gute Dinge zu denen kommen, die warten, aber es sind nur die Dinge, die von denen übrig bleiben, die sich anstrengen.“ Andrew P. Lehman, J.D. Licensed Player Agent & Unternehmer. www.freeagentsports.com

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