Robin Williams, Depression und Demenz: das klinische Bild

Vor fast anderthalb Jahren schrieb ich einen Artikel über Selbstmord und Depression nach dem Tod von Robin Williams. Vielleicht haben Sie ihn gelesen. Viele Leute haben das getan. Ich hatte nicht erwartet, dass ich dieses Thema noch einmal aufgreifen würde, und doch sind wir hier. Aber aus gutem Grund.

Der ursprüngliche Artikel und die unangenehmen Kommentare zahlreicher Menschen, die ihn zuerst inspirierten, rührten von der weit verbreiteten Annahme her, dass Robin Williams sein Leben aufgrund von Kämpfen mit Depressionen beendete, einer Krankheit, von der bekannt war, dass er häufig damit zu kämpfen hatte.

Ein kürzlich geführtes Interview mit seiner Witwe, Susan Williams, enthüllt jedoch, dass der geliebte Schauspieler tatsächlich mit Demenz mit Lewy-Körpern, auch bekannt als Lewy-Body-Demenz, zu kämpfen hatte. Das macht den Verlust eines so geliebten Menschen zwar nicht weniger tragisch, wirft aber ein anderes Licht auf die Dinge.

Demenz mit Lewy-Körpern ist nicht so häufig oder bekannt wie Depression oder die bekannteren Formen der Demenz, vor allem die Alzheimer-Krankheit. Doch selbst im düsteren Spektrum der neurologischen und psychischen Erkrankungen ist die Demenz mit Lewy-Körperchen eine besonders unangenehme Erkrankung. Hier ist der Grund dafür.

Was sind Lewy-Körper?

Die naheliegendste Frage, wenn man auf Demenz mit Lewy-Körpern stößt, ist: Was sind Lewy-Körper? Was bewirken sie? Warum sind sie wichtig? Welche Schäden verursachen sie?

Einfach ausgedrückt sind Lewy-Körperchen Klumpen, so genannte Aggregate, aus missgebildetem Protein (vom Typ Alpha-Synuclein), die in den Nervenzellen (Neuronen) von Menschen mit bestimmten Erkrankungen auftreten, am häufigsten bei der Parkinson-Krankheit, aber natürlich auch bei der Demenz mit Lewy-Körpern. Zellen, die so komplex und wichtig sind wie Neuronen, produzieren eine verwirrende Vielzahl von Proteinen, um die notwendigen Funktionen zu erfüllen und die empfindliche Zytoskelettstruktur zu bilden, die alles aufrechterhält.

Manchmal werden bestimmte Proteine falsch gebildet, und anstatt sich nahtlos in die Zelle zu integrieren, bilden sie (relativ) große Klumpen. Warum dies geschieht, ist derzeit nicht bekannt, aber die Tatsache, dass es in allen Zellen des Gehirns vorkommt, lässt auf eine Art genetische Auswirkung schließen.

Was auch immer die ursprüngliche Ursache sein mag, diese Proteinaggregate sammeln sich in den Neuronen an und verstopfen vermutlich die lebenswichtigen Prozesse, die in ihnen ablaufen, schädigen die Zelle und führen schließlich zu ihrem Tod. Ähnliche Vorgänge werden auch bei anderen neurodegenerativen Erkrankungen vermutet, z. B. Tau-Tangles bei der Alzheimer-Krankheit und Einschlusskörperchen bei der Huntington-Krankheit.

Welche Probleme verursachen sie?

Das Besondere an der Demenz mit Lewy-Körpern ist, dass sie sich bei der Verursachung lähmender Symptome keineswegs zurückhält. Die Lewy-Körperchen treten in Regionen des gesamten Gehirns auf, die alle wichtige, oft entscheidende Funktionen für das tägliche Leben erfüllen. Das Vorhandensein von Lewy-Körpern bedeutet, dass mehrere Probleme zusammen auftreten, aber für die Diagnose einer wahrscheinlichen Demenz mit Lewy-Körpern müssen zwei der folgenden drei Symptome offensichtlich sein

  • Schwankende Kognition mit ausgeprägten Schwankungen in der Aufmerksamkeit und Wachsamkeit (d. h. ein stark schwankendes Niveau der geistigen Fähigkeiten und des Denkens)
  • Wiederkehrende visuelle Halluzinationen, die typischerweise gut geformt und detailliert sind (auffällige und anhaltende Halluzinationen, Dinge sehen, die nicht da sind)
  • Spontane motorische Merkmale des Parkinsonismus (Steifheit, Zittern, unwillkürliche Zuckungen usw.)

Wir sagen „wahrscheinlich“ Demenz mit Lewy-Körperchen, weil sie derzeit nur durch eine Obduktion bestätigt werden kann. Es gibt jedoch zahlreiche Merkmale, die die Diagnose einer Demenz mit Lewy-Körperchen untermauern, wenn man sie zu den drei oben genannten Kernsymptomen hinzufügt, und dazu gehören Schlafstörungen, wiederholte Stürze, nicht-visuelle Halluzinationen, Bewusstseinsverlust, Wahnvorstellungen und, wieder am Anfang, Depressionen.

Alles zusammengenommen bedeutet ein schwerer Fall von Demenz mit Lewy-Körperchen, dass man möglicherweise nicht denken kann, nicht schlafen kann, nicht wach bleiben kann, dem, was man sieht, nicht trauen kann, sich nicht bewegen kann, nicht verstehen kann, was vor sich geht, und nicht glücklich sein kann. Nach den Äußerungen ihrer Susan Williams über die Geschwindigkeit des Fortschreitens seiner Symptome zu urteilen, klingt es so, als ob Robin Williams einen schweren Fall von Demenz mit Lewy-Körpern hatte.

Wie häufig ist Demenz mit Lewy-Körpern?

Aktuellen Zahlen zufolge ist Demenz mit Lewy-Körpern die dritthäufigste Art von ausgeprägter Demenz, nach der Alzheimer-Krankheit und der vaskulären Demenz in Folge. Man geht davon aus, dass etwa 4 % der Demenzfälle Demenz mit Lewy-Körperchen sind (manche Schätzungen gehen sogar von 10 % aus), und das ist eine zunehmend große Zahl. Bei derzeit 850.000 Demenzkranken im Vereinigten Königreich und einer zunehmend alternden Bevölkerung, die in den nächsten 10 Jahren auf 1,15 Millionen ansteigen soll, bedeutet dies, dass bis 2025 allein im Vereinigten Königreich mit 46.000 Fällen von Demenz mit Lewy-Körperchen zu rechnen ist.

Am ehesten erkranken Männer im Alter von Anfang 60 bis 70 an Demenz mit Lewy-Körperchen. Traurigerweise fiel Robin Williams genau in diese Kategorie.

Warum ist sie nicht bekannter?

Wie bereits erwähnt, ist sie nicht die häufigste Demenzerkrankung. Die Alzheimer-Krankheit, die bekannteste Form der Demenz, ist weitaus häufiger und erhält daher auch die meiste Aufmerksamkeit und Anerkennung. Auch die Demenz mit Lewy-Körperchen lässt sich nur schwer eingrenzen. Man ist auf die Beobachtungen der Betroffenen angewiesen, und wie bereits erwähnt, ist ihr aktueller geistiger Zustand stark beeinträchtigt, so dass es sehr schwierig ist, von ihnen konsistente oder zuverlässige Berichte darüber zu erhalten, was sie erleben.

Erschwerend kommt hinzu, dass nicht jedes mögliche Symptom bei jedem Patienten auftritt und viele Symptome auch bei anderen Arten von Demenz zu beobachten sind, was die Diagnose weiter erschwert. Die große Überschneidung mit der Parkinson-Krankheit stellt das gleiche Problem aus einem anderen Blickwinkel dar.

Hinzu kommt, dass sich die einschlägigen Experten uneinig sind, wie die Krankheit zu klassifizieren ist. Einige argumentieren, dass es sich nicht um eine eigene Art von Demenz handeln sollte, sondern eher um eine Unterart der Parkinson-Krankheit, aber der derzeitige Konsens ist, dass es sich um eine separate Erkrankung handelt. Aber wenn selbst die Experten, die im Besitz aller verfügbaren Daten sind, sich nicht ganz einig sind, um was es sich handelt, ist es nicht überraschend, dass die breite Öffentlichkeit kaum eine Vorstellung davon hat.

Was kann man gegen Demenz mit Lewy-Körperchen tun?

Es gibt leider wenig, was man dagegen tun kann. Es gibt verhaltenstherapeutische Maßnahmen, die helfen können, die Symptome in den Griff zu bekommen, aber das ist auch schon alles. Einige pharmakologische Behandlungen können helfen, aber leider stehen für die Demenz mit Lewy-Körperchen einige der ohnehin begrenzten Medikamente für neurologische Erkrankungen nicht zur Verfügung. Levodopa, die typische Behandlung für die Symptome der Parkinson-Krankheit, verschlimmert bekanntermaßen die geistigen Symptome der Demenz mit Lewy-Körperchen. Und Antipsychotika sind gänzlich ausgeschlossen, da sie die Situation so weit verschlimmern, dass das Sterberisiko stark erhöht ist.

Es war also keine Depression?

Wie Susan Williams sagte, wenn Robin Williams zum Zeitpunkt seines Todes an einer Depression litt, war dies eines von unzähligen anderen Symptomen, mit denen er zu kämpfen hatte. Ein Blick auf die obige kurze Zusammenfassung zeigt, wie einschneidend eine Demenz mit Lewy-Körperchen sein kann.

Aber Depressionen und Demenz mit Lewy-Körperchen treten oft gemeinsam auf, wie es bei den meisten Demenzerkrankungen der Fall ist. Das ist völlig verständlich; es würde jemanden von übermenschlicher geistiger Stärke erfordern, um sich von einer solchen Diagnose nicht zutiefst berühren zu lassen.

Wir werden nie genau wissen, was Robin Williams dachte, als er sich entschied, sein eigenes Leben zu beenden, und an diesem Punkt scheint es respektlos und mehr als nur ein bisschen unheimlich, weiter danach zu fragen. Angesichts der vielen Dinge, die eine Person mit Lewy-Körperchen-Demenz durchmachen kann, scheint der Vorwurf des „Egoismus“ heute ungerechtfertigter denn je.

Der NHS bietet ausführliche Informationen über Demenz mit Lewy-Körperchen für Personen, die sich für diese Krankheit interessieren. Organisationen wie die Alzheimer’s Society, Parkinson’s UK oder The Mental Health Foundation stehen ebenfalls zur Verfügung, um zu helfen.

Dean Burnett möchte, um ehrlich zu sein, lieber nicht mehr darüber schreiben müssen. Er ist auf Twitter, @garwboy

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