REX NELSON: Lynchjustiz in Arkansas

Es ist kein angenehmes Thema. Es wurde in Arkansas jahrzehntelang unter den Teppich gekehrt. Es war ein Tabuthema, das in höflicher Gesellschaft nicht diskutiert wurde. Aus diesen Gründen ist Bullets and Fire: Lynching and Authority in Arkansas, 1840-1950 ist eines der wichtigsten Bücher, die jemals von der University of Arkansas Press veröffentlicht wurden.

Das kürzlich erschienene Buch wurde von Guy Lancaster herausgegeben, der auch die Online-Enzyklopädie der Geschichte & von Arkansas herausgibt, eine Abteilung des Butler Center for Arkansas Studies des Central Arkansas Library System. Lancaster ist der Autor von Racial Cleansing in Arkansas, 1883-1924: Politics, Land, Labor and Criminality. Dieses Buch wurde 2014 mit dem John G. Ragsdale Award und dem John William Graves Book Award von der Arkansas Historical Association ausgezeichnet. Außerdem wurde es mit dem Booker Worthen Literary Prize ausgezeichnet.

Lancaster, der seinen Bachelor, Master und Doktortitel an der Arkansas State University in Jonesboro erworben hat, ist zu einem Experten für die schmutzige Geschichte der Rassenkriminalität in diesem Staat geworden. Bullets and Fire enthält 10 Kapitel – eines von Lancaster und die anderen von einer Gruppe von Historikern.

Lancaster erklärt sein Fachwissen folgendermaßen: „Als ich jung war und die Geißel der Zahnspange ertrug, ging ich zu einem Kieferorthopäden, dessen ganze Praxis mit Clownsutensilien dekoriert war. Einmal fragte ich ihn unter dem Einfluss eines herrlichen Gases: ‚Warum mögen Sie Clowns so sehr?‘ Er lehnte sich dicht an mich heran und sagte verschwörerisch: „Eigentlich mag ich sie nicht. Ein Patient hat mir einmal ein kleines Clownsbild geschenkt, und weil ich ein netter Mensch bin, habe ich es an die Wand gehängt. Kurz darauf sah ein anderer Patient das Bild und brachte mir, weil er dachte, dass ich auf Clowns stehe, eine kleine Statuette mit, die ich ebenfalls aufstellte. Danach ging es Schlag auf Schlag. Die Leute dachten, ich mag Clowns und brachten mir immer mehr davon. Ich erwähne das, weil ich, seit ich einige Artikel und ein Buch über rassistische Gewalt veröffentlicht habe, ebenfalls viele Zeitungsartikel, Scans aus alten Bänden und mehr zu diesem Thema geschenkt bekommen habe.“

Lancaster sagt, dies habe ihm ermöglicht, „Licht in die dunkleren Ecken der Geschichte von Arkansas zu bringen.“

In seiner Einleitung zu Bullets and Fire zitiert Lancaster den altgedienten Arkansas-Journalisten Ernie Dumas: „Vor einigen Jahren begannen mein Freund Bob Lancaster und ich, an einem Buch zu arbeiten, das eine Sammlung von Artikeln aus den 172 Jahren der alten Arkansas Gazette sein sollte, die das Flair der Grauen Dame und die farbenfrohe Geschichte des Staates einfangen sollte. Das Projekt endete für mich in der Trauer über das, was das Buch enthalten sollte: die umfangreichen Berichte der großen Zeitung über Lynchmorde, Selbstjustiz und Besessene, von denen die Menschen glaubten, sie seien vor der unzivilisierten Minderheit sicher. Die Geschichten kamen manchmal fast täglich und waren mit Verve und Liebe zum ekelerregenden Detail geschrieben.“

Eine Titelgeschichte beschrieb zum Beispiel sachlich, wie aus dem Zedernstumpf, auf dem Ed Coy aus Texarkana verbrannt wurde, Manschettenknöpfe hergestellt wurden.

„Vielleicht noch beunruhigender als die großen, fettgedruckten Schlagzeilen, die Tod und Zerstückelung verkünden, sind die Gelegenheiten, bei denen ein Lynchmord beiläufig zwischen anderen Lokalnachrichten erwähnt wird“, schreibt Lancaster in seiner Einleitung zu diesem Buch. „Über den Lynchmord an Jim Sanders in Pulaski County im Jahr 1882 wurde zum Beispiel zuerst auf Seite vier der Gazette berichtet, tief in der Spalte Lokale Absätze. Lynchmord konnte sowohl die dramatische Gräueltat sein, die unter reißerischen Schlagzeilen schadenfroh dargestellt wurde, als auch ein alltägliches Ereignis, das keiner weiteren Erläuterung bedurfte.“

Ein Bericht der Equal Justice Initiative aus Montgomery, Alabama, aus dem Jahr 2014 dokumentiert die Lynchmorde an 3.959 Schwarzen im Süden zwischen 1877 und 1950. In Arkansas gab es 503 Opfer.

„Diese Zahl wird jedoch durch die Einbeziehung von mehr als 200 Personen verzerrt, die angeblich während des Massakers von Elaine 1919 starben“, schreibt Lancaster. „Nicht nur die Zahl der Todesopfer dieses Ereignisses bleibt umstritten, sondern je nach Definition würden viele Wissenschaftler zögern, das Elaine-Massaker per se als Lynchmord zu bezeichnen, da anekdotische Hinweise darauf hindeuten, dass auch US-Truppen aus Camp Pike an der Ermordung von Afroamerikanern beteiligt waren. Die Anwesenheit von Bundesbehörden würde dies weniger zu einer Selbstjustiz als zu einem gewalttätigen, staatlich sanktionierten Massaker machen.“

Lancaster, der seine Doktorarbeit über die so genannten Sundown Towns in Arkansas geschrieben hat, hat Hunderte von Stunden damit verbracht, mikroverfilmte Zeitungskopien zu studieren.

„Es gab Phasen, in denen ich einfach nicht von Geschichten über Lynchmorde loskam“, erzählt er mir beim Mittagessen in der Innenstadt von Little Rock. „Ich dachte immer wieder darüber nach, prüfte die Idee bei der University of Arkansas Press und machte weiter. Ich wandte mich an Historiker, die ich kenne. Sie sind nicht unbedingt Experten für rassistische Gewalt in diesem Bundesstaat, aber sie haben zu Themen geforscht, die dieses Thema berühren. Es war für uns alle eine augenöffnende Erfahrung.“

In dieser Kolumne zitiere ich regelmäßig aus der Enzyklopädie von Arkansas. Sie ist die nützlichste Quelle für alle, die sich für die Geschichte dieses Staates interessieren. Lancaster hat es sich zur Aufgabe gemacht, dafür zu sorgen, dass die Enzyklopädie sowohl das Gute als auch das Schlechte enthält. Es gibt fast 100 Einträge über verschiedene Lynchmorde.

„Sie gehören zu den Einträgen, die die meisten Kommentare erhalten“, sagt er. „Wir hören von den Nachkommen der Opfer. Die Lynchmorde sind Teil der mündlichen Überlieferungen dieser Familien. Es sind Ereignisse, die weiterleben.“

Es gibt auch andere Studien über Lynchmorde auf Bundesstaatsebene, aber keine geht so sehr ins Detail wie die Enzyklopädie von Arkansas. Jetzt können die Bürger von Arkansas noch mehr erfahren, wenn sie „Bullets and Fire“ lesen. Wir müssen unsere Vergangenheit verstehen und anerkennen, bevor wir die Rassenprobleme, die den Staat weiterhin plagen, vollständig angehen können.

„Wenn wir nicht anerkennen, bewegen wir uns rückwärts“, sagt Lancaster. „Wir leben in einer Zeit, in der Transparenz als eine Tugend angesehen wird. Also lasst uns transparent sein.“

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Rex Nelson ist leitender Redakteur bei der Arkansas Democrat-Gazette.

Redaktion am 22.04.2018

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