Die Geschichte des Ledergerbens

Als unsere Vorfahren lernten, wie man sich Stücke von Tierhaut um die Füße wickelt, um sie vor Steinen und Dornen zu schützen, konnten sie schneller laufen. Als sie herausfanden, dass man Nahrung in einem Beutel aus Tierhaut transportieren kann, konnten sie weiter laufen. Und als sie lernten, ihren Körper mit Fellen zu bedecken, waren sie vor den Elementen geschützt. Als sie lernten, die unbehandelten Häute zu gerben, damit sie nicht hart wie Holz wurden oder verrotteten, stellten sie zum ersten Mal flexibles und langlebiges Leder her.
Das Gerberhandwerk, eines der frühesten Handwerke unserer Vorfahren, beruht auf drei Hauptmethoden – der Fettgerbung, der pflanzlichen Gerbung und der mineralischen Gerbung -, die auch heute noch angewandt werden. Die Suche nach Methoden zur Konservierung von Häuten begann in der frühen Steinzeit, etwa 8.000 Jahre vor Christus. Um wasserdichtes Leder zu erhalten, begannen die Menschen, die Rohhäute mit fetthaltigen Substanzen einzureiben. Etwa fünftausend Jahre später sollen die Menschen in Ägypten und Mesopotamien die pflanzliche Gerbung mit der Rinde der Acacia nilotica, dem Gummiarabikumbaum, erfunden haben. Bei der pflanzlichen Gerbung handelt es sich um einen langsamen Prozess, bei dem Gerbstoffe verwendet werden, die in der Rinde und den Blättern von Pflanzen, vor allem von Mimosen, Kastanien und Rinden, natürlich vorkommen und ein steifes Leder ergeben. Die pflanzliche Gerbung war nicht die einzige Methode, die den Ägyptern bekannt war. Handwerker wussten bereits viel über Gerbmethoden auf der Grundlage von Sesamöl und dem Mineral Alaun. Die Römer gerbten um 800 v. Chr. eine Reihe von Ledersorten – robustes Corium-Leder für Sandalen sowie ein geschmeidiges Leder, das sie Aluta nannten – mit dem Verfahren, das heute allgemein als Alaungerbung bekannt ist.
Eines der ältesten Gerbverfahren, das es gibt, beruht auf einer ungewöhnlichen Methode. Menschen, die in kälteren Klimazonen wie dem heutigen Grönland oder Alaska lebten, bearbeiteten Häute, vor allem Robbenhäute, mit Ulo-Messern oder speziellen Steinschabern, um die Haare zu entfernen. Anschließend wurden die Häute getrommelt oder geschlagen und anschließend mit Urin aufgeweicht. Danach kauten die Lederarbeiter, vor allem Frauen, die Häute mit den Zähnen, bis sie sehr weich waren, und bereiteten sie dann mit Fett und Fischöl zu.

Eine andere Gerbmethode lässt sich anhand von Lederkleidungsstücken aus dem fünften Jahrhundert v. Chr. rekonstruieren, die gut erhalten im Eis in Grönland gefunden wurden. Zunächst wurde die Fettschicht der Haut mit Lehm entfernt und sie dann mit einer Mischung aus Tierhirn, Leber, Fett und Salz bedeckt. Die Häute wurden dann mit Nadeln aus Knochen oder Horn zu einem runden Zelt zusammengenäht und über offenem Feuer geräuchert – im Rauch befand sich Phenol, ein aktiver Gerbstoff. Eine archaische Methode der natürlichen pflanzlichen Gerbung kann noch heute in den marokkanischen Königsstädten Marrakesch und Fes beobachtet werden, wo die Gerbereien streng darauf achten, dass alle ihre Farbstoffe natürlich und pflanzlich sind: Paprika oder roter Mohn für leuchtendes Rot, Rose für Rosa, Henna für Orange, mit Zucker vermischtes Henna für Schwarz, Indigo für Blau, Minze für Grün und Granatapfel mit Safran für Gelb.

Das Färben von Leder ist wahrscheinlich so alt wie das Gerben. Seit dem Altertum haben die Menschen Leder verziert und sich damit geschmückt. Als die Menschen begannen, Tierhäute zu tragen, versuchten sie bald, diese mit dem Saft von Pflanzen zu färben – vielleicht war es dieser Wunsch nach Verzierung, der die Erfindung der pflanzlichen Gerbung vorantrieb. Einige der frühesten bekannten Lederdekorationstechniken wie die Werkzeugherstellung, das Stempeln, Vergolden, Färben und Bemalen stammen aus Asien und hatten einen starken Einfluss auf die Wahl der Ornamente und Motive der späteren europäischen Leder- und Schmuckhandwerker. Im vierzehnten und fünfzehnten Jahrhundert war die bevorzugte Methode der Verzierung der Lederschnitt, eine ornamentale oder figurative Zeichnung, die in die Narbenseite des Leders geschnitten und durch Treiben von der fleischigen Seite aus betont wurde. Das Stanzen, eine weitere gängige Verzierungstechnik, die pflanzlich gegerbtes Leder erfordert, leitet sich vom italienischen Wort punzone ab, das „Stempel“ bedeutet und bei dem ein Stahlstab unterschiedlicher Größe und Form verwendet wird, um feuchtes Leder zu prägen.

Während Farbstoffe in der Vergangenheit natürliche Verbindungen waren, sind heute die meisten Anilinfarbstoffe. Anilin bezieht sich auf das synthetische Öl, das aus dem Teer von Steinkohle hergestellt wird; eine farblose, geruchlose und giftige Substanz, deren Anilinanteil aufgrund von Umwelt- und Gesundheitsbedenken nicht mehr weit verbreitet ist. Bei der Anilinfärbung im modernen Sinne wird ein wasserlöslicher, transparenter Farbstoff verwendet, um den natürlichen Charakter des Leders zu bewahren und eine der besten Lederqualitäten zu erzielen. Durch die Verwendung natürlicher oder weniger umweltbelastender Lederverfahren können wir unsere Füße und Körper nun direkt mit Lederprodukten ohne Giftstoffe oder Allergene bedecken, womit die Lederhersteller nicht nur Verantwortung für die Arbeiter, die Produkte und die Umwelt, sondern auch für zukünftige Generationen übernehmen.

Dr. Josephine Barbe ist Dozentin an der Technischen Universität Berlin und Autorin von Leder: Geschichte, Techniken, Projekte (Leder: Geschichte, Technik, Projekte), Schiffer Verlag, 2013.

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